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por Megan L. Norris

Resumen: A medida que la prevalencia de los organismos modificados genéticamente (OGM) sigue aumentando, ha habido un interés público cada vez mayor por la información sobre la seguridad de estos productos. Las preocupaciones generalmente se centran en cómo el OGM puede afectar el medio ambiente o cómo puede afectar al consumidor. Una preocupación específica es la posibilidad de que los OMG afecten negativamente a la salud humana. Esto podría deberse a diferencias en el contenido nutricional, respuesta alérgica o efectos secundarios no deseados, como toxicidad, daño a órganos o transferencia de genes. Para abordar estas preocupaciones, se han realizado más de 100 estudios de investigación que comparan los efectos de los alimentos tradicionales con los alimentos genéticamente modificados, cuyos resultados se han revisado en varias revistas , . La forma en que estos resultados afectan la regulación se puede encontrar a través del Centro para la Evaluación de Riesgos Ambientales, que alberga una base de datos de cultivos GM que el público puede buscar para encontrar el historial de cultivos OGM, el estilo de modificación y la regulación en todo el mundo . Aunque saber en quién confiar y qué creer con respecto a este tema es una batalla constante, los principales grupos de salud, incluida la Asociación Médica Estadounidense y la Organización Mundial de la Salud, han concluido a partir de la investigación de grupos independientes en todo el mundo que los alimentos genéticamente modificados son seguros para los consumidores . En cuanto a la toxicidad, esto incluye cualquier peligro relacionado con la salud de los órganos, las mutaciones, el embarazo y la descendencia, y el potencial de transferencia de genes al consumidor.


Toxicidad de los transgénicos: temores y análisis científico

Después de que se introdujeran los alimentos genéticamente modificados en los Estados Unidos hace algunas décadas, las personas informaron de forma independiente los efectos tóxicos causados ??por los OGM. Un ejemplo es un grupo de defensa anti-OGM llamado Instituto de Tecnología Responsable (IRT), que informó que las ratas alimentadas con una dieta que contenía una papa OGM tenían prácticamente todos los sistemas de órganos afectados negativamente después de solo diez días de alimentación . El IRT afirmó que la toxicidad fue el resultado de técnicas de modificación genética y no un caso específico para esa papa en particular. Afirmaron que el proceso de elaboración del OGM hizo que fuera tóxico y, por lo tanto, todos los OGM presentaban un alto riesgo de toxicidad.

Los científicos de los EE. UU. y el resto del mundo han tratado de probar rigurosamente las afirmaciones del IRT y otros para descubrir cualquier posible toxicidad causada por los OMG. Con este fin, se han probado muchos tipos diferentes de modificaciones en varios cultivos, y los estudios no han encontrado evidencia de que los OGM causen toxicidad en los órganos u otros efectos adversos para la salud. Un ejemplo de esta investigación es un estudio realizado sobre un tipo de patata transgénica que fue modificada genéticamente para contener el gen bar . El producto del gen de la barra es una enzima que puede detoxificar los herbicidas y, por lo tanto, protege a la papa del tratamiento con herbicidas.

Para ver si esta papa transgénica tendría efectos adversos en la salud del consumidor como los que afirma el IRT, un grupo de científicos del Instituto Nacional de Investigación Toxicológica en Seúl, Corea, alimentó a ratas con dietas que contenían papa transgénica o papa no transgénica . Para cada dieta, rastrearon ratas macho y hembra. Para analizar cuidadosamente la salud de las ratas, se realizó un examen histopatológico de tejidos y órganos después de la muerte de las ratas. La histopatología es el examen de órganos en busca de enfermedades a nivel microscópico (piense en un patólogo que hace una biopsia). Los exámenes histopatológicos de los órganos reproductivos, el hígado, los riñones y el bazo no mostraron diferencias entre los animales que comen OGM y los que no comen OGM.

Tres años antes, un grupo separado había encontrado los mismos resultados para un tomate transgénico y un pimiento dulce transgénico . Estos investigadores dividieron las ratas en cuatro grupos de dieta: tomate sin OGM, tomate con OGM, pimiento dulce sin OGM y pimiento dulce con OGM. Alimentaron a las ratas con más de 7.000 veces el consumo humano promedio diario de tomate o pimiento dulce transgénico o no transgénico durante 30 días y monitorearon su salud general. Finalmente, llevaron a cabo una histopatología y nuevamente no encontraron diferencias en el estómago, el hígado, el corazón, los riñones, el bazo o los órganos reproductivos de las ratas alimentadas con OMG frente a las no OMG. A pesar de la ingestión masiva de patatas, tomates o pimientos transgénicos, estos estudios no demostraron diferencias en la vitalidad o la salud de los animales, incluso a nivel microscópico.

Experimentos como estos en humanos serían completamente poco éticos. Afortunadamente, antes de estos estudios, años de trabajo han demostrado que los roedores, como los ratones y las ratas, son modelos aceptables para los humanos, lo que significa que las respuestas de los roedores a medicamentos, productos químicos y alimentos pueden predecir la respuesta humana. Los estudios de alimentación de ratas como estos, en los que se alimenta a las ratas con un elemento potencialmente tóxico y se controlan los efectos adversos, se consideran específicos y sensibles para controlar la toxicidad de los alimentos y se utilizan ampliamente en la industria de regulación alimentaria .

La prueba del tiempo: los transgénicos y su efecto en nuestra descendencia

Aunque los científicos han podido demostrar que los OGM no son tóxicos para los animales que los comen, como se describe anteriormente y en otros lugares, ¿qué pasa con los efectos secundarios que se transmiten a nuestras próximas generaciones?

Para discernir si los cultivos transgénicos afectan la fertilidad o los embriones durante la gestación, un grupo de la Universidad Estatal de Dakota del Sur recurrió nuevamente a estudios en ratas. En este caso, las ratas estaban comiendo un tipo de maíz transgénico, más conocido como maíz Bt . Bt significa Bacillus thuringiensis , un microbio que produce endotoxinas insecticidas y se ha utilizado como pesticida tópico contra insectos desde 1961 (ver este artículo). Para permitir que el maíz genere directamente esta endotoxina, los científicos introdujeron un gen de Bt en el material genético (ADN) del maíz.

Para abordar la acumulación de toxicidad con el tiempo, este grupo monitoreó las ratas que comen OGM no solo durante la vida de una generación, sino también de tres generaciones adicionales. Para cada generación, rastrearon la fertilidad de los padres y compararon la salud de los embriones de padres que comieron maíz Bt con aquellos con padres que no . Los efectos tóxicos pueden surgir en muchos lugares y de muchas maneras, pero algunos órganos son más susceptibles al daño que otros, y monitorearlos es una buena lectura de otros efectos difíciles de ver. Los testículos se consideran un órgano particularmente sensible para las pruebas de toxicidad debido al alto grado de división celular y, por lo tanto, a la alta susceptibilidad a las toxinas celulares o moleculares. Para examinar el efecto del maíz Bt en la salud testicular, los investigadores rastrearon el desarrollo testicular en ratas fetales, posnatales, púberes y adultas de las cuatro generaciones. El grupo no encontró cambios en la salud testicular ni en el tamaño de las camadas en ninguna generación. Asimismo, la ingestión por madres embarazadas no tuvo ningún efecto sobre el desarrollo testicular fetal, postnatal, puberal o adulto de su descendencia.

Otros grupos también han monitoreado la toxicidad a lo largo del tiempo. Por ejemplo, el grupo que estudiaba la papa transgénica en barra también quería ver si los órganos y la salud reproductiva eran sensibles a los transgénicos durante largos períodos de exposición . Para hacer esto, examinaron los períodos de fertilidad y gestación de las madres que comen OGM en comparación con las madres que no comen OGM durante cinco generaciones. Rastrearon el peso corporal de los animales, el desarrollo de huesos, ojos y timo, y el retraso general. Al igual que los estudios sobre el maíz Bt , en todos los casos, no encontraron diferencias significativas entre las dietas de papa transgénica y papa no transgénica , lo que sugiere que no hay acumulación o herencia de toxicidad, incluso durante varias generaciones.

Figura 1. El trabajo de investigadores independientes ha investigado varios aspectos de la seguridad de los OGM, especialmente en relación con la salud y la toxicidad del consumidor.

¿Pueden los transgénicos cambiar nuestros genes?

La preocupación también ha rodeado la idea de que el ADN modificado genéticamente sería inestable y causaría daños (a través de mutaciones no intencionales) no solo al cultivo, sino también a quienquiera que lo consuma. Las mutaciones en el ADN están estrechamente relacionadas con el cáncer y otras enfermedades y, por lo tanto, las sustancias mutagénicas pueden tener efectos nefastos en la salud humana. La creación de mutaciones, denominada mutagénesis, puede medirse y compararse con agentes causantes de mutaciones conocidos y compuestos seguros conocidos, lo que permite a los investigadores determinar si los medicamentos, los productos químicos y los alimentos provocan un aumento de las tasas de mutación. Hay una variedad de formas de medir la mutagenicidad, pero el método más tradicional es un proceso iniciado por Bruce Ames en la Universidad de California en Berkeley. Su método, ahora llamado prueba de Ames en su honor, es capaz de rastrear el aumento de las tasas de mutaciones en un ser vivo en respuesta a alguna sustancia, como una sustancia química o un alimento.

Para probar directamente la capacidad de un OGM para causar mutaciones, un grupo de investigación del Laboratorio Nacional de Ingeniería de Proteínas e Ingeniería Genética de Plantas en Beijing, China, aplicó la prueba de Ames a tomates OGM y maíz OGM . Los tomates y el maíz transgénicos expresan la proteína de cubierta viral del virus del mosaico del pepino (CMV). La expresión de esta proteína de la cubierta confiere resistencia al CMV, que es el virus más ampliamente infeccioso de todos los virus vegetales conocidos, que se cree que infecta a más de 1200 especies de plantas, desde cultivos de hortalizas hasta plantas ornamentales. Los resultados de la prueba de Ames no demostraron ninguna relación entre los tomates o el maíz transgénicos y las mutaciones. Repitieron su análisis utilizando dos métodos adicionales para analizar la mutagenicidad en ratones y obtuvieron el mismo resultado, lo que les permitió concluir que el ADN modificado genéticamente no provocó un aumento de las mutaciones en los consumidores. El ADN modificado, como el ADN no modificado, no fue mutagénico.

Dejando de lado la mutagenicidad, también existen preocupaciones en torno a la capacidad del ADN modificado para transferirse al ADN de quien lo come o tener otros efectos secundarios tóxicos. Según el grado de procesamiento de sus alimentos, una persona ingerirá entre 0,1 y 1 g de ADN al día ; como tal, el propio ADN es considerado seguro por la FDA . Para determinar si el ADN de los cultivos transgénicos es tan seguro de consumir como el ADN de las fuentes de alimentos tradicionales, el Instituto Internacional de Ciencias de la Vida revisó las características químicas, la susceptibilidad a la degradación, el destino metabólico y la alergenicidad del ADN transgénico y encontró que, en todos los casos , el ADN-GMO era completamente indistinguible del ADN tradicional y, por lo tanto, no es más probable que se transfiera o sea tóxico para un ser humano . De acuerdo con esto, los investigadores que trabajan en la papa transgénica intentaron aislar el gen de la barra de sus ratas que comen transgénicos. A pesar de 5 generaciones de exposición e ingestión del OGM, los investigadores no pudieron detectar el gen en el ADN de las ratas .

Un fuerte argumento a favor de la seguridad sanitaria de los OMG

Después de más de 20 años de seguimiento por parte de países e investigadores de todo el mundo, muchas de las sospechas en torno a los efectos de los OGM en la salud de los órganos, nuestra descendencia y nuestro ADN han sido abordadas y probadas (Figura 1). En los datos discutidos anteriormente, junto con muchos más estudios que no se mencionan aquí, se ha encontrado que los OGM no presentan toxicidad, en una generación o en muchas. Aunque cada nuevo producto requerirá un análisis cuidadoso y una evaluación de la seguridad, parece que los OGM como clase no tienen más probabilidades de ser dañinos que las fuentes de alimentos criadas y cultivadas tradicionalmente.

Megan L. Norris es Ph.D. candidato en el Programa de Biología Molecular, Celular y de Organismos de la Universidad de Harvard.

Este artículo es parte de la edición especial de agosto de 2015, Los organismos modificados genéticamente y nuestros alimentos.

Referencias

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