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Cuando comenzaron a surgir informes de un nuevo virus que circulaba en la provincia china de Hubei, fui cauteloso a la hora de reaccionar de forma exagerada. He informado sobre la salud el tiempo suficiente para saber que el hecho de que un patógeno sea nuevo no significa necesariamente que haya una crisis.

Por supuesto, rápidamente me di cuenta de que no se trata de un virus cualquiera. Actualmente estamos luchando contra una pandemia global como ninguna que hayamos visto en más de un siglo.

Pero tampoco es el primer virus moderno al que nos enfrentamos. En las últimas dos décadas, el mundo luchó contra el ébola, el SARS y más de un brote importante de gripe. Esos dejaron tragedias a su paso, pero no causaron el mismo nivel de perturbación social y económica que tiene COVID-19. Como resultado, pueden ayudarnos a comprender este nuevo coronavirus: para capturar cuán única es nuestra nueva realidad, ayuda mirar hacia atrás a brotes similares que amenazaron con poner patas arriba a la sociedad, pero que finalmente se detuvieron.

SARS y MERS: mortales, pero no se propagan fácilmente

A fines de 2002, un patógeno emergente que probablemente se propagó del mundo animal comenzó a causar una enfermedad respiratoria grave en China. ¿Suena familiar? Durante la primera mitad de 2003, el coronavirus del síndrome respiratorio agudo severo (SARS-CoV) se extendió por 26 países, infectó al menos a 8.098 personas y mató al menos a 774.

Si el nombre no lo delató, el SARS fue causado por un virus similar al que causa el COVID-19, el SARS-CoV-2, pero no tuvo el mismo impacto. Esto es a pesar de tener una tasa de letalidad relativamente alta del 9,6 por ciento, en comparación con la estimación actual para COVID-19: 1,4 por ciento.


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Otra enfermedad respiratoria causada por un coronavirus, el síndrome respiratorio de Oriente Medio o MERS, tiene una tasa de letalidad aún mayor del 34 por ciento. Pero también ha provocado menos muertes de las que ya hemos visto por el COVID-19: hasta enero de 2020, ha habido 2519 casos de MERS y 866 muertes asociadas a la infección.

El SARS y el MERS no causaron el mismo nivel de devastación que el COVID-19, en gran parte porque no se transmiten tan fácilmente. En lugar de moverse por transmisión casual de persona a persona, el SARS y el MERS se propagan a partir de un contacto mucho más cercano, entre miembros de la familia o trabajadores de la salud y pacientes (o, en el caso del MERS, directamente de los camellos a las personas). Estos virus tampoco se propagan a través de la transmisión presintomática, lo que significa que las personas infectadas no lo propagan antes de tener síntomas. Una vez que las personas se enfermaban, generalmente se quedaban en casa o eran hospitalizadas, lo que les dificultaba propagar el virus.

“En general, a excepción de un par de eventos de transmisión masiva, casi toda la transmisión del SARS se produjo dentro del entorno de atención médica, cuando tiene un evento que genera aerosoles, como intubar a alguien o diálisis”, dijo Stephen Morse, un especialista en enfermedades infecciosas. epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia. “Entonces, básicamente, podría controlar el SARS mejorando el control y la prevención de infecciones en los hospitales”.

Esto difiere significativamente de COVID-19, que puede ser transmitido por personas sin síntomas (aún no se sabe si esas personas desarrollan síntomas eventualmente o son completamente asintomáticas durante la infección). También se propaga fácilmente de persona a persona. En conjunto, eso significa que las personas que no saben que son infecciosas aún podrían estar fuera de casa, y sus interacciones casuales son suficientes para transmitir el virus a otras personas. Es por eso que el distanciamiento social se ha convertido en una parte tan crucial de nuestra estrategia para combatir la propagación del virus.

Gripe porcina: se propaga fácilmente, pero no es tan mortal

En la primavera de 2009, surgió una nueva versión del virus de la influenza H1N1, el virus que causó la pandemia de gripe española de 1918, y comenzó a propagarse rápidamente. La gripe porcina mató entre 151.700 y 575.400 personas en todo el mundo en sus primeros 12 meses, hasta abril de 2010, según estimaciones de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, y puede haber infectado a más de 1.000 millones a finales de 2010.

La gripe porcina se propaga fácilmente de persona a persona, al igual que el COVID-19, y posiblemente incluso de personas que no tenían síntomas. Su R0, o R-cero, una medida de cuántas personas podría infectar una persona infecciosa, está entre 1,4 y 1,6. Esto es un poco más bajo que el COVID-19, que según los expertos tiene un R cero de entre 1,5 y 3,5, pero aún así significa que el H1N1 es un virus muy infeccioso.

Entonces, ¿por qué la gripe porcina no abrumó nuestros sistemas de salud y detuvo nuestras economías? La principal diferencia es que terminó siendo una infección mucho más leve y menos mortal. Hay una variedad de tasas de letalidad estimadas para la gripe porcina, pero incluso las más altas, menos del 0,1 por ciento, son mucho más bajas que las estimaciones actuales para COVID-19.

“La pandemia de 2009, la gripe porcina H1N1, esa se propagó muy, muy bien, pero la tasa de mortalidad fue bastante baja, y esa es la razón por la que no se denominó pandemia particularmente grave”, dijo el Dr. Anthony Fauci. , director del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas y miembro del grupo de trabajo sobre coronavirus de la Casa Blanca, en una transmisión en vivo de febrero.

Incluso con una tasa de letalidad tan baja, la gripe porcina tuvo un alto número de muertes en general debido en parte a la facilidad con la que se propagó. Con una tasa de letalidad aún más alta y quizás incluso una tasa de transmisión más alta, COVID-19 ha requerido medidas drásticas para evitar su propagación.

Ébola: muy grave, pero difícil de contraer

El ébola surgió por primera vez en 1976 y el mundo ha resistido brotes en varios puntos desde entonces, incluido uno en África occidental entre 2014 y 2016. Es una enfermedad grave que mata, en promedio, al 50 por ciento de las personas que se infectan, según World Organización de la Salud. Sin embargo, poco más de 11.000 personas murieron durante el brote de 2014-2016, que estuvo aislado en gran medida de la región donde surgió.

Al igual que el MERS y el SARS, el ébola no se transmite fácilmente. Las personas infectadas no transmiten el virus hasta que comienzan a mostrar síntomas, e incluso entonces es difícil contraer el virus porque se transmite a través del contacto directo con los fluidos corporales de una persona infectada, como sangre, sudor y orina, en lugar de a través de el tipo de partículas que se producen cuando alguien estornuda o habla. A menos que esté amamantando a pacientes (ya sea en casa o en un hospital) o cuidando su cuerpo después de que hayan muerto, es poco probable que adquiera la infección.

El ébola también tiende a causar síntomas bastante graves e identificables, como fiebre y fatiga, seguidos de vómitos y diarrea. Las personas infectadas no solo no pueden propagar el virus hasta que estén enfermas, sino que una vez que se enfermen, lo sabrán.

“Si quieres ver enfermedades que son controlables, todas tienen una transmisión muy ligada a los síntomas, y esto incluye el SARS y el ébola”, dijo William Hanage, epidemiólogo de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard. "Si se encuentra en una zona de ébola, puede estar bastante seguro de si la persona con la que está hablando es un contacto potencialmente riesgoso".

Esto facilita aislar a las personas infectadas y proteger a los trabajadores de la salud para limitar la propagación, que es lo que ocurrió en el brote de 2014-2016. Es una diferencia sorprendente con el COVID-19, que sabemos que se puede propagar sin ningún síntoma, e incluso cuando las personas se enferman, algunas personas pueden tener síntomas tan leves que no están seguros de tener COVID-19 en primer lugar. .

En cada uno de estos casos, el brote viral careció de uno de los componentes clave que tiene COVID-19 que le permitió convertirse en una pandemia global. “El SARS-CoV-2 es una especie de tormenta perfecta”, dijo Angela Rasmussen, viróloga de la Universidad de Columbia que se especializa en enfermedades infecciosas.

El COVID-19 puede ser lo suficientemente leve como para que algunas personas que lo tienen no sepan que lo tienen. También se propaga fácilmente, puede ser transmitido por personas presintomáticas y es lo suficientemente grave como para matar a una parte significativa de quienes lo padecen. En conjunto, el nuevo coronavirus ha dado lugar a un brote que es inusualmente difícil de rastrear y controlar. El cambio sísmico en nuestra vida cotidiana está sucediendo por una razón.

CORRECCIÓN (15 de abril, 9:40 a. m.): una versión anterior de este artículo expresó erróneamente la cantidad de personas que murieron a causa de la gripe porcina desde 2009. Entre 151,700 y 575,400 personas murieron en los primeros 12 meses después de que surgió el virus; ese rango no incluye todas las muertes desde 2009. El artículo también se ha actualizado para aclarar que la gripe porcina infectó a más de mil millones de personas a fines de 2010; nuevamente, eso no incluye todas las infecciones desde 2009.


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¿Se puede contraer el COVID-19 a través de las relaciones sexuales?

Aunque actualmente no hay evidencia de que el virus COVID-19 se transmita a través del semen o los fluidos vaginales, se ha detectado en el semen de personas que se recuperan de COVID-19. Por lo tanto, recomendamos evitar cualquier contacto cercano, especialmente el contacto muy íntimo como el sexo sin protección, con alguien con COVID-19 activo para minimizar el riesgo de transmisión.

¿Es el COVID-19 la epidemia más mortal del mundo?

COVID-19 ya se encuentra entre las epidemias más mortíferas del mundo, cada una de las cuales puede atribuirse el mérito de los cambios de época, no solo generacionales. De acuerdo, las cifras absolutas no dicen mucho: el COVID-19 llegó a un planeta mucho más poblado que el que fue devastado por la Peste Negra.

¿Cuánto tiempo podría permanecer COVID-19 en su cuerpo?

Pero para la mayoría de las personas infectadas, los niveles de virus en el cuerpo alcanzan su punto máximo entre tres y seis días después de la infección original, y el sistema inmunitario elimina el patógeno en 10 días. El virus liberado después de este período generalmente no es infeccioso.

¿Cómo se puede saber la diferencia entre la gripe y el COVID-19?

No se puede notar la diferencia entre la gripe y el COVID-19 con solo observar los síntomas porque tienen algunos de los mismos síntomas. Es por eso que se necesitan pruebas para saber cuál es la enfermedad y confirmar un diagnóstico.

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