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Si eres un testigo de primera mano, puede darte un poco de miedo darte cuenta de que alguien ha dejado de respirar durante el sueño. Si bien varias cosas pueden hacer que su respiración se detenga mientras duerme, una causa común es la apnea del sueño. La gente suele preguntar: "¿Puede la apnea del sueño matarte?" La respuesta es que puede tener numerosas consecuencias para la salud a corto y largo plazo y sí, algunas de ellas pueden poner en peligro la vida.

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Causas de la interrupción de la respiración durante el sueño

Los trastornos respiratorios relacionados con el sueño son bastante comunes. El más familiar para la mayoría de las personas es el ronquido. El sonido característico es causado por la vibración en los tejidos de las vías respiratorias superiores mientras respira.

También es posible que deje de respirar por completo durante un tiempo. Estas pausas en la respiración se denominan apnea del sueño, del griego "sin aliento". Por definición, los eventos de apnea duran al menos 10 segundos, pero pueden extenderse por varios minutos.

La causa más común de apnea es el trastorno del sueño conocido como apnea obstructiva del sueño (AOS). La AOS se produce cuando los tejidos de las vías respiratorias superiores (la lengua, el paladar blando y la úvula) colapsan en la garganta y bloquean el flujo de aire normal.

Su cuerpo aún puede hacer un esfuerzo para respirar, con el pecho y el abdomen moviéndose, pero el aire no puede atravesar la obstrucción. Como resultado, el flujo de aire a través de la nariz y la boca se reduce o se interrumpe durante estos períodos.

Otras causas potenciales de respiración alterada durante el sueño son menos comunes. Incluyen:

  • Apnea central del sueño: las pausas en la respiración son causadas por el hecho de que el cerebro no les dice temporalmente a los músculos respiratorios que trabajen. Esto puede ser causado por un problema con el tronco encefálico, obesidad severa y medicamentos que incluyen analgésicos opioides.
  • Respiración de Cheyne-Stokes: La respiración intensa y superficial alternada y las pausas en la respiración están asociadas con insuficiencia cardíaca grave y trastornos neurológicos, incluida la demencia.
  • Síndrome de hipoventilación central congénita (maldición de Ondine): la respiración superficial, especialmente durante el sueño, provoca una escasez de oxígeno y un exceso de dióxido de carbono en la sangre. La afección generalmente se debe a un deterioro del sistema nervioso.

Cómo se reanuda la respiración

Con una respiración inadecuada, los niveles de oxígeno en la sangre caen. El cerebro detecta que se está produciendo una respiración inadecuada, con un aumento de los niveles de dióxido de carbono, y estimula el despertar.

Estos despertares están asociados con episodios de aumento de la frecuencia cardíaca y la presión arterial y pueden provocar otros problemas a largo plazo. Cuando lo experimente, es posible que se despierte jadeando o ahogándose, y su pareja puede presenciar un fuerte resoplido y un movimiento a medida que usted sale del sueño profundo.

¿Cuándo se vuelve grave la apnea del sueño?

La gravedad de la apnea del sueño varía. Se cree que es normal que se produzcan pausas en la respiración hasta cinco veces por hora en adultos y una vez por hora en niños. Estos eventos pueden incluso ocurrir como parte de las transiciones normales de la etapa del sueño.

Si las interrupciones de la respiración ocurren con más frecuencia, un estudio del sueño puede diagnosticar AOS. Las siguientes categorías se utilizan para clasificar la apnea del sueño según el índice de apnea-hipopnea (IAH):

  • Leve: 5-14 eventos por hora
  • Moderado: 15-30 eventos por hora
  • Severo: más de 30 eventos por hora

También es importante reconocer el grado de privación de oxígeno que ocurre con estos eventos. Cuando los niveles de oxígeno caen por debajo del 90%, esto se denomina hipoxemia.

En el contexto de una enfermedad cardíaca o pulmonar, los niveles de oxígeno pueden caer drásticamente con cada evento de apnea. Como resultado, puede haber mayor estrés en el cuerpo durante la noche. La privación crónica de oxígeno puede tener efectos tanto a corto como a largo plazo.

¿Puede la apnea del sueño matarte?

Es extremadamente improbable que las pausas respiratorias de la apnea del sueño en sí puedan causar la muerte. En otras palabras, no dejarás de respirar de forma permanente. Sin embargo, la AOS puede aumentar el riesgo de afecciones de salud crónicas y a corto plazo potencialmente fatales, algunas de las cuales pueden causar la muerte súbita.

Riesgos a corto plazo

Los paros respiratorios pueden provocar una arritmia cardíaca que conduce a un paro cardíaco. También puede provocar fibrilación auricular, ataque cardíaco (infarto de miocardio) e incluso accidente cerebrovascular.

Estos eventos parecen aumentar hacia la mañana, que coincidentemente es cuando el sueño REM ocurre con mayor frecuencia y cuando es probable que ocurra más apnea del sueño. Los estudios sugieren que el riesgo relativo de muerte súbita durante el sueño entre la medianoche y las 6 a. m. es aproximadamente 2,5 veces mayor para las personas con AOS.

La buena noticia es que el tratamiento con CPAP (una máquina de presión positiva continua en las vías respiratorias) parece reducir el riesgo de complicaciones más graves y las posibilidades de que la AOS provoque problemas cardíacos a largo plazo.

Riesgos Crónicos

La evidencia muestra que los trastornos respiratorios del sueño a largo plazo pueden tener importantes consecuencias para la salud. Puede aumentar la incidencia de presión arterial alta (hipertensión), diabetes y problemas cardíacos.

También está asociado con la depresión y problemas de memoria como la enfermedad de Alzheimer. Aumenta la somnolencia diurna y puede contribuir a los accidentes.

Entonces, si bien la OSA no es fatal por sí sola, muchos de los problemas que puede ocasionar pueden poner en peligro su vida. Eso hace que el tratamiento de la apnea del sueño sea importante para proteger su salud.

Cuándo ver a un proveedor de atención médica

Si usted o alguien a quien ama experimenta pausas recurrentes en la respiración, debe buscar una evaluación médica. No descarte las alteraciones de la respiración durante el sueño como intrascendentes; con el tiempo, pueden desarrollarse problemas graves.

Otros síntomas o signos pueden indicar el diagnóstico, pero un estudio del sueño le dará una respuesta definitiva sobre la causa. Afortunadamente, existen opciones de tratamiento efectivas, incluido el uso de CPAP o un aparato bucal.

Hable con su proveedor de atención médica y obtenga el tratamiento que necesita para respirar y dormir mejor. Te alegrarás de haberlo hecho.

Preguntas frecuentes

  • ¿Por qué dejo de respirar cuando duermo?

    La apnea del sueño es un trastorno común que puede hacer que alguien deje de respirar temporalmente durante el sueño. Puede implicar ronquidos fuertes, pausas en la respiración y jadeos ocasionales. Esto tiene un efecto profundo en la calidad del sueño y la salud general de una persona. Cualquiera puede verse afectado por la apnea del sueño, pero generalmente ocurre en hombres mayores con sobrepeso.

  • ¿Se puede morir de apnea del sueño?

    No, es poco probable que la apnea del sueño provoque la muerte de una persona mientras duerme. Sin embargo, la apnea del sueño tiene un efecto negativo en el sistema cardiovascular y puede aumentar el riesgo de que una persona desarrolle muerte cardíaca súbita. Si la apnea del sueño no se trata, también puede aumentar la posibilidad de sufrir un derrame cerebral.

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Lectura adicional

  • Kryger, MH et al . "Principios y práctica de la medicina del sueño." Elsevier , 5ª edición.

¿Puede la apnea del sueño causar la muerte mientras se duerme?

"La apnea del sueño puede causar directamente la muerte si la respiración de una persona es lo suficientemente infrecuente como para crear isquemia tisular inmediata (muerte tisular por falta de oxígeno) en el corazón y/o el cerebro, lo que resulta en un ataque cardíaco o accidente cerebrovascular fatal", Jenna Liphart Rhoads, RN , doctorado

¿Cuánto tiempo vives con apnea del sueño?

Si no se trata, la apnea obstructiva del sueño puede acortar su vida entre 12 y 15 años. Si bien no existe una cura permanente para la apnea obstructiva del sueño, el diagnóstico y el tratamiento aliviarán sus efectos. El tratamiento adecuado puede garantizar que su OSA no acorte su vida.

¿Puede la apnea del sueño matarte de repente?

¿Puede la apnea del sueño matarte? Es muy poco probable que las pausas en la respiración de la apnea del sueño puedan causar la muerte directamente, y no dejarás de respirar. Sin embargo, la AOS puede aumentar el riesgo de problemas de salud potencialmente fatales, algunos de los cuales pueden causar la muerte súbita.

¿Qué puede pasar si la apnea del sueño no se trata?

Si no se trata, la apnea del sueño puede provocar una serie de problemas de salud, como hipertensión, accidente cerebrovascular, arritmias, cardiomiopatía (agrandamiento del tejido muscular del corazón), insuficiencia cardíaca, diabetes, obesidad y ataques cardíacos.

Video: can sleep apnea kill you