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Vivir una pandemia mundial durante el año pasado nos ha visto a todos expandir nuestro vocabulario. Ahora entendemos términos como PPE, distanciamiento social y rastreo de contactos.

Pero justo cuando quizás pensábamos que dominamos la mayor parte de la terminología, nos enfrentamos a otro conjunto de palabras nuevas: mutación, variante y cepa.

Entonces, ¿qué significan?

El material genético del SARS-CoV-2, el coronavirus que causa el COVID-19, se llama ácido ribonucleico (ARN). Para replicarse y, por lo tanto, establecer la infección, el ARN del SARS-CoV-2 debe secuestrar una célula huésped y usar la maquinaria de la célula para duplicarse.

A menudo se producen errores durante el proceso de duplicación del ARN viral. Esto da como resultado virus que son copias similares pero no exactas del virus original. Estos errores en el ARN viral se denominan mutaciones, y los virus con estas mutaciones se denominan variantes. Las variantes pueden diferir por una sola o muchas mutaciones.

No todas las mutaciones tienen el mismo efecto. Para comprender esto mejor, debemos comprender los conceptos básicos de nuestro código genético (ADN para humanos; ARN para SARS-CoV-2). Este código es como un modelo sobre el cual se construyen todos los organismos. Cuando ocurre una mutación en un solo punto, no cambiará necesariamente ninguno de los componentes básicos (llamados aminoácidos). En este caso, no cambiará la forma en que se construye el organismo (humano o virus).

Sin embargo, en ocasiones, estas mutaciones únicas ocurren en una parte del ARN del virus que provoca un cambio en un bloque de construcción particular. En algunos casos, podría haber muchas mutaciones que juntas alteren el bloque de construcción.


Leer más: Reino Unido, Sudáfrica, Brasil: un virólogo explica cada variante de COVID y lo que significan para la pandemia


Una variante se denomina cepa cuando muestra propiedades físicas distintas. En pocas palabras, una cepa es una variante que se construye de manera diferente y, por lo tanto, se comporta de manera diferente a su virus original. Estas diferencias de comportamiento pueden ser sutiles u obvias.

Por ejemplo, estas diferencias podrían involucrar una variante que se une a un receptor celular diferente, o que se une más fuertemente a un receptor, o que se replique más rápidamente, o que transmita de manera más eficiente, y así sucesivamente.

Esencialmente, todas las cepas son variantes, pero no todas las variantes son cepas.

Los virus con mutaciones se convierten en variantes. Si la variante muestra propiedades físicas diferentes al virus original, lo llamamos una nueva cepa. Lara Herrero, creado con BioRender, proporcionado por el autor

Variantes comunes (que también son cepas)

Tres de las variantes más comunes del SARS-CoV-2 son lo que conocemos como la variante del Reino Unido (B.1.1.7), la variante de Sudáfrica (B.1.351) y la variante de Brasil (P.1). Cada uno contiene varias mutaciones diferentes.

Veamos la variante del Reino Unido como ejemplo. Esta variante tiene una gran cantidad de mutaciones en la proteína espiga, que ayuda al virus en su esfuerzo por invadir las células humanas.

Se cree que el aumento de la transmisión de la variante del Reino Unido está asociado con una mutación llamada N501Y, que permite que el SARS-CoV-2 se una más fácilmente al receptor humano ACE2, el punto de entrada del SARS-CoV-2 a una amplia gama de humanos. células.

La variante del Reino Unido se ha recogido recientemente en Australia. Erik Anderson/AAP

Esta variante ahora está muy extendida en más de 70 países y recientemente se ha detectado en Australia.

Si bien comúnmente la llamamos la "variante del Reino Unido" (que lo es), también es una cepa porque muestra comportamientos diferentes a la cepa parental.

Tenemos mucho más que aprender

Existe cierta confusión sobre la mejor manera de utilizar estos términos. Dado que todas las cepas son variantes (pero no todas las variantes son cepas), tiene sentido que el término variante sea más común. Pero cuando la ciencia muestra que estas variantes se comportan de manera diferente, sería más exacto llamarlas cepas.

Afortunadamente, la Organización Mundial de la Salud y los departamentos de salud de Australia parecen estar usando los términos correctamente en el contexto del SARS-CoV-2.


Leer más: Por qué las variantes del COVID-19 son tan peligrosas y cómo evitar que se propaguen


La gran pregunta que todos se hacen en este momento es cómo las nuevas variantes y cepas afectarán la eficacia de nuestras vacunas COVID.

La comunidad científica está descubriendo más información sobre mutaciones, variantes y cepas emergentes todo el tiempo, y los principales desarrolladores de vacunas están probando y evaluando la eficacia de sus vacunas en este sentido.

Algunas vacunas con licencia reciente parecen proteger bien contra la variante del Reino Unido, pero los datos recientes de Novavax, Johnson & Johnson y Oxford/AstraZeneca indican una posible protección reducida contra la variante sudafricana.

Las autoridades sanitarias de Sudáfrica detuvieron recientemente el lanzamiento de la vacuna Oxford/AstraZeneca por este motivo. Sin embargo, es demasiado pronto para decir qué impacto, si lo hay, tendrá esto en los planes de vacunas de Australia.

El lanzamiento de la vacuna en Australia evaluará toda la información a medida que salga a la luz y garantizará la protección óptima disponible para la población.


Leer más: Con respecto a la mutación del coronavirus que ahora se encuentra en la variante del Reino Unido, esto es lo que necesita saber


¿Es la variante Mu de COVID-19 una 'variante de interés'?

Aunque la Organización Mundial de la Salud continúa clasificando a Mu como una "variante de interés" a nivel mundial, los CDC enumeran a Mu simplemente como una "variante que se está monitoreando". El CDC cuenta 10 variantes en el grupo de variantes que se está monitoreando, incluidas tres variantes que alguna vez se consideraron preocupantes: Alpha, Beta y Gamma

¿Cómo se producen las nuevas variantes de COVID-19?

Los virus cambian constantemente a través de la mutación y, a veces, estas mutaciones dan como resultado una nueva variante del virus. Algunas variantes emergen y desaparecen mientras que otras persisten. Seguirán surgiendo nuevas variantes.

¿En qué se diferencian las variantes Delta de COVID-19?

La investigación sugiere que los cambios en la proteína espiga pueden hacer que la variante Delta sea hasta un 50 % más transmisible que otras variantes de COVID-19. Para las personas que no se han vacunado contra el coronavirus, la variante Delta puede causar una enfermedad más grave que la cepa original del virus.

¿Qué es la variante XE de COVID-19?

La variante XE es recombinante, lo que significa que tiene partes de dos variantes diferentes reorganizadas en un nuevo virus, que en este caso son BA. 1, la cepa original de omicron y BA. 2, conocido como 'omicron sigiloso'.

Video: is a variant the same as a mutation