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Cuando se trata de la seguridad de la energía nuclear, la discusión a menudo gira rápidamente hacia los accidentes nucleares de Chernobyl en Ucrania (1986) y Fukushima en Japón (2011). Estos dos eventos fueron, con mucho, los incidentes nucleares más grandes de la historia; los únicos desastres en recibir un nivel 7 (la clasificación máxima) en la Escala Internacional de Sucesos Nucleares .

¿Cuántas muertes causó cada uno de estos eventos?

Cuando se trata de accidentes nucleares, hay realmente dos impactos fatales a considerar: el primero es el número de muertes directas que ocurrieron en el momento del incidente o en los días siguientes (es decir, los impactos agudos); el segundo es el impacto a largo plazo (crónico) de la exposición a la radiación, que tiene vínculos conocidos con la incidencia de varias formas de cáncer.

Muertes de Chernóbil

31 personas murieron como resultado directo del accidente de Chernóbil; dos murieron a causa de los efectos de la explosión y otros 29 bomberos murieron como resultado de la exposición aguda a la radiación (donde aguda se refiere a la exposición poco frecuente durante un período corto de tiempo) en los días siguientes. 1

La cantidad de personas que se vieron afectadas por la exposición a la radiación a largo plazo es más difícil de discernir y sigue siendo muy controvertida. Parte de esta dificultad radica en la metodología utilizada para estimar las muertes a largo plazo por exposición a la radiación de bajo nivel. En las estimaciones publicadas que se muestran, los estudios han utilizado una metodología denominada "modelo lineal sin umbral" (LNT); este modelo se aplica normalmente en las evaluaciones del riesgo de radiación y en el establecimiento de límites reglamentarios para la protección del medio ambiente. Sin embargo, el método LNT sigue siendo fuertemente cuestionado y se supone que proporciona una estimación conservadora de la mortalidad potencial . Como tal, podemos esperar que los números citados a continuación se interpreten como el límite superior de la estimación de una fuente dada.

El gráfico aquí refleja un rango de estimaciones publicadas sobre el número de muertes resultantes del desastre de Chernobyl. En su evaluación de 2005/06 'El legado de Chernobyl: impactos socioeconómicos, ambientales y de salud', la Organización Mundial de la Salud (OMS) estimó que el número total de muertes a largo plazo será de alrededor de 4.000. 2

Sin embargo, esta cifra está relacionada solo con las poblaciones próximas de Ucrania, Rusia y Bielorrusia que estuvieron expuestas a altos niveles de radiación; si se extiende a las estimaciones de las personas expuestas a la radiación de bajo nivel en toda la región, este número se eleva a 9000.3

Otros estudios han sugerido cifras más altas. Un estudio en el International Journal of Cancer por Cardis et al. (2006) estima un total de 16.000 muertes en toda Europa. 4

Los científicos de radiación Fairlie y Sumner proporcionan algunas de las estimaciones más altas, prediciendo entre 30 000 y 60 000 muertes. 5

El desafío de la atribución del riesgo de cáncer, especialmente a bajas dosis de exposición en otras regiones geográficas, hace que este proceso de estimación sea particularmente difícil. En su informe de 2008, el Comité Científico de las Naciones Unidas sobre los Efectos de la Radiación Atómica (UNSCEAR) se abstuvo de citar una cifra para el número absoluto de muertes dentro de las poblaciones expuestas a bajas dosis de radiación de Chernobyl debido a la incertidumbre en el modelo límite sin umbral y “incertidumbres inaceptables en las predicciones”. 6

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Muertes de Fukushima

En el caso de Fukushima, aunque entre 40 y 50 personas sufrieron lesiones físicas o quemaduras por radiación en la instalación nuclear, se estima que el número de muertes directas por el incidente es cero. En 2018, el gobierno japonés informó que un trabajador murió de cáncer de pulmón como resultado de la exposición al evento.

Sin embargo, la mortalidad por exposición a la radiación no fue la única amenaza para la salud humana: el número oficial de muertos fue de 573 personas, que murieron como resultado de los procedimientos de evacuación y factores inducidos por el estrés. Esta cifra oscila entre 1.000 y 1.600 muertes por evacuación (la evacuación de las poblaciones afectadas por el terremoto y el tsunami en ese momento puede atribuirse únicamente al desastre nuclear como un desafío). Las muertes inducidas por estrés afectaron principalmente a personas mayores; más del 90 por ciento de la mortalidad ocurrió en personas mayores de 66 años.

En el gráfico hemos mostrado el número estimado de muertes totales por causa atribuida.

¿Cuántos se prevé que sufran a largo plazo por la exposición a la radiación de bajo nivel? En su Evaluación de riesgos para la salud inicial del desastre nuclear, publicada en 2013, la Organización Mundial de la Salud (OMS) señala que los niveles de exposición son demasiado bajos para afectar la salud humana de la población nacional, con la excepción de algunas comunidades cercanas. 7 El informe de seguimiento de la OMS publicado cinco años después, en 2015, sugiere un riesgo muy bajo de aumento de las muertes por cáncer en Japón. 8 En una revisión de la respuesta y los impactos a largo plazo en la salud de Fukushima, publicado por Michael Reich y Aya Goto (2015) en la revista The Lancet , los autores señalan que: “nadie ha muerto por exposición a la radiación, y el Comité Científico de la ONU sobre los efectos de la radiación atómica en el informe de 2013 indicó que no se esperan cambios sustanciales en las futuras estadísticas de cáncer atribuidas a la exposición a la radiación”. 9 , 10

En evaluaciones más recientes de las tasas de mortalidad perinatal (es decir, mortinatos o muertes dentro de la primera semana de vida) en las áreas más cercanas al sitio de Fukushima, no hubo indicaciones estadísticas de una mayor incidencia. 11 De hecho, las tasas de mortalidad perinatal mostraron una disminución general con el tiempo, la tendencia general que vemos a través de una mejor atención médica y estilos de vida más saludables.

El número de muertos del accidente nuclear de Fukushima dominó los titulares durante las semanas posteriores al evento y eclipsó la tragedia mucho mayor que ocurrió en el mismo momento y lugar: el tsunami mató a 15.893 personas, más de 25 veces el número del accidente nuclear.

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¿Por qué el número de muertos de Chernobyl fue mucho más alto que el de Fukushima?

Chernobyl y Fukushima son los dos únicos desastres que reciben un nivel 7 (la clasificación máxima) en la Escala Internacional de Eventos Nucleares. Pero, ¿por qué se espera que mueran más personas en Chernobyl que en Fukushima?

Hay un par de factores que probablemente hayan jugado un papel clave aquí. El primero de ellos se refiere a la funcionalidad técnica y medidas de seguridad de las respectivas instalaciones nucleares. Chernobyl ocurrió 25 años antes de Fukushima; fue el primer caso de un accidente nuclear a esta escala. Desde una perspectiva técnica, los reactores nucleares de Chernobyl estaban mal diseñados para hacer frente a tal escenario. Su fatal reactor RBMK no tenía estructura de contención, lo que permitió que el material radiactivo se derramara en la atmósfera (en contraste, los reactores de Fukushima tenían estructuras de contención de acero y hormigón, aunque es probable que al menos una de ellas también se rompiera). Fundamentalmente, los sistemas de enfriamiento de ambas plantas funcionaron de manera muy diferente; en Chernobyl, la pérdida de agua de enfriamiento en forma de vapor sirvió para acelerar los niveles de reactividad en el núcleo del reactor, creando un ciclo de retroalimentación positiva hacia una explosión fatal (lo opuesto es cierto en Fukushima, donde la reactividad se reduce a medida que aumentan las temperaturas, operando efectivamente como un autocontrol). -medida de cierre).

Estas diferencias técnicas indudablemente jugaron un papel en los niveles relativos de exposición de ambos eventos. Sin embargo, es probable que la respuesta gubernamental a ambos eventos haya jugado un papel crucial en la cantidad de personas que estuvieron expuestas a altos niveles de radiación en los días siguientes. En el caso de Fukushima, el gobierno japonés respondió rápidamente a la crisis con esfuerzos de evacuación que se extendieron rápidamente desde un radio de tres kilómetros (km), a 10 km, a 20 km mientras el incidente en el sitio continuaba desarrollándose. En comparación, la respuesta en la antigua Unión Soviética fue de negación y secretismo.

Se informa que en los días posteriores a los desastres de Chernobyl, los residentes de las áreas circundantes no estaban informados sobre el material radiactivo en el aire a su alrededor. De hecho, la Unión Soviética tardó al menos tres días en admitir que se había producido un accidente, y lo hizo después de que los sensores radiactivos de una planta sueca se activaran por la dispersión de radionucleidos. Se estima que la reacción tardía del gobierno soviético y las malas medidas de precaución tomadas (la gente siguió bebiendo leche contaminada producida localmente, por ejemplo) llevaron a miles de casos de cáncer de tiroides en niños expuestos.

Si bien la prevención y, en última instancia, la contención (que son cuestiones predominantemente técnicas) son cruciales para la seguridad de la producción de energía nuclear, estos dos eventos también destacan la importancia de la gobernanza política y la respuesta después de tales desastres.

La energía nuclear es una de las fuentes de energía más seguras

Los riesgos potenciales de la energía nuclear son reales: tanto en Chernobyl como en Fukushima, se produjeron muertes como resultado de impactos nucleares directos, exposición a la radiación y estrés psicológico. No obstante, de los dos desastres nucleares más grandes, el número de muertos fue del orden de miles y cientos en el último. Podría decirse que todavía son demasiados, pero muchos menos que los millones que mueren cada año por los impactos de otras fuentes de energía convencionales.

Como se cubre en una publicación de blog separada sobre la seguridad relativa de las fuentes de energía, el número de muertes comparativamente bajo por la energía nuclear (lo que resulta en 442 veces menos muertes en relación con el lignito por unidad de energía, incluso con las muertes por exposición radiactiva incluidas) es en gran parte a- diferencias con las percepciones del público, donde el apoyo público a la energía nuclear es a menudo bajo como resultado de las preocupaciones de alta seguridad. La distinción clave aquí es que el riesgo nuclear generalmente se centra en eventos únicos de baja probabilidad y alto impacto en contraste con los impactos de la contaminación del aire que proporcionan un riesgo persistente para la salud.

Notas técnicas: ¿cómo se estiman las muertes por exposición a la radiación?

El proceso de estimación del número de muertes potenciales atribuibles a la exposición a la radiación es un proceso complejo y controvertido. La selección de metodologías particulares utilizadas para llevar a cabo dichas evaluaciones es fuertemente cuestionada.

El enfoque más común aplicado (y que se ha utilizado en las estimaciones publicadas a las que hacemos referencia en esta publicación) es el del modelo lineal sin umbral (LNT). El modelo LNT asume que el riesgo de cáncer tiene una relación lineal con la dosis de radiación (p. ej., duplicar la dosis duplicaría el riesgo de cáncer). Este modelo también supone que no existe un límite inferior para esta relación.

El modelo LNT generalmente se aplica en el contexto de la protección radiológica y, por lo general, lo adoptan las organizaciones gubernamentales en las evaluaciones de riesgos nucleares. Sin embargo, la aplicación del modelo LNT es ampliamente cuestionada: dado que no tiene un umbral más bajo, este modelo sugiere que incluso dosis muy bajas de radiación aumentan el riesgo de cáncer. Como resultado, se sugiere que los modelos que estiman el número de muertes utilizando la metodología LNT pueden proporcionar una sobreestimación, especialmente dentro de las poblaciones que experimentan solo una exposición baja a la radiación. Por lo tanto, podemos esperar que las cifras citadas anteriormente proporcionen una estimación conservadora (superior) de las muertes a largo plazo por exposición a la radiación.

No se ha llegado a un consenso aceptado sobre la metodología LNT entre los organismos gubernamentales, científicos y reguladores. En su informe de 2000, el Comité Científico de las Naciones Unidas sobre los Efectos de la Radiación Atómica (UNSCEAR) se mantuvo cautelosamente a favor del método LNT y afirmó: Hasta que se resuelvan las incertidumbres sobre la respuesta a dosis bajas, el Comité cree que un aumento en el riesgo de inducción de tumores proporcional a la dosis de radiación es consistente con el conocimiento en desarrollo y que sigue siendo, en consecuencia, la aproximación científicamente más defendible de la respuesta a dosis bajas. Sin embargo, no se debe esperar una respuesta de dosis estrictamente lineal en todas las circunstancias”.

Sin embargo, en su informe de 2008, UNSCEAR se abstuvo de citar una cifra del número absoluto de muertes dentro de las poblaciones expuestas a bajas dosis de radiación de Chernobyl debido a “incertidumbres inaceptables en las predicciones. Cabe destacar que el enfoque esbozado no contradice en modo alguno la aplicación del modelo LNT a los efectos de la protección radiológica, donde se aplica convencional y conscientemente un enfoque cauteloso. 12

¿Cuántos murieron en el desastre de Fukushima?

El terremoto y el tsunami de T?hoku mataron a más de 15.000 personas por efectos no relacionados con la destrucción de los reactores de Fukushima.

Víctimas del desastre nuclear de Fukushima Daiichi.

Imagen de satélite del 16 de marzo de 2011 de los cuatro edificios del reactor dañados
Fecha 11 de marzo de 2011
Fallecidos 1 confirmado por radiación, 2.202 por evacuación.

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¿Siguen vivos los 50 de Fukushima?

Los 50 de Fukushima ya no están solos: ahora hay alrededor de 400 empleados de Tokyo Electric Power Co. dentro de la planta. Trabajan en turnos rotativos de 12 horas. Los altos niveles de contaminación dificultan el suministro de suministros, por lo que escasean los alimentos y el agua.

¿Fue Chernóbil peor que Fukushima?

Chernobyl es ampliamente reconocido como el peor accidente nuclear de la historia, pero algunos científicos han argumentado que el accidente de Fukushima fue aún más destructivo. Ambos eventos fueron mucho peores que la fusión parcial de un reactor nuclear en Three Mile Island, cerca de Harrisburg, Pensilvania.

Video: fukushima deaths