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El ciclo de vida del plástico reciclado es mucho más complejo, y menos ecológico, de lo que muchos consumidores creen | Imagen vía iStock

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Expresado por Amazon Polly

Este artículo es parte de un informe especial, El mito del reciclaje.

Separas tu basura, la dejas para que la recolecten y luego se clasifica en una instalación de desechos, después de lo cual se convierte en cosas nuevas: así es como funciona el reciclaje, ¿verdad?

Resulta que no es tan fácil, especialmente cuando se trata de plástico.

La mayoría de los expertos están de acuerdo en que el reciclaje es una forma importante de reducir los desechos y recuperar materiales valiosos, al mismo tiempo que se reducen las emisiones de gases de efecto invernadero y se conservan cantidades significativas de energía y agua. Y, sin embargo, de los 2300 millones de toneladas de residuos generados en la UE cada año, solo el 37 % se recicla.

Algunos materiales, como las latas de aluminio, el vidrio y el papel, son relativamente fáciles de reutilizar (casi las tres cuartas partes de este tipo de desechos ven una nueva vida como producto de consumo).

Pero el plástico plantea un problema particular. De los 29 millones de toneladas de residuos plásticos recogidos en la UE en 2018, se recicló menos de un tercio. Alrededor de una cuarta parte terminó en vertederos y alrededor del 43 por ciento se quemó en plantas de incineración.

“El reciclaje de plástico es en gran medida un fraude”, dijo Jim Puckett, director ejecutivo de Basel Action Network, una ONG de EE. UU. que trabaja para acabar con el comercio ilegal de desechos. "Nos lo han vendido como la respuesta a todo el desperdicio y consumo de plástico, pero de hecho tiene algunos aspectos fundamentales de no circularidad que plagarán ese mito y sueño para siempre".

Eso no es lo que la industria del plástico quiere oír. Con la creciente preocupación pública por los plásticos, alimentada por historias sobre parches de basura en medio de los océanos, playas llenas de botellas y animales que se ahogan con gránulos de plástico, a la industria le preocupa que su producto pueda terminar como un tabú, como el tabaco.

La idea de que los desechos plásticos se pueden reutilizar tranquiliza la conciencia de las personas: compre todo lo que quiera, solo asegúrese de tirarlo en esa bonita bolsa azul y se convertirá en otro producto útil. Sin despeinarse sin problemas.

"La razón por la que el público piensa que el reciclaje es la respuesta es que la industria del plástico ha pasado 30 años en campañas multimillonarias diciendo eso", dijo Judith Enck, presidenta de Beyond Plastics, una ONG, a Consumer Reports. "No podemos reciclar nuestros salida del problema. El mensaje debería haber sido: no uses tanto plástico".

La industria no está de acuerdo.

El sector "reconoce que existe un problema de desechos plásticos en el pasado, la industria puede haber tardado en responder de manera efectiva al problema de los desechos", dijo Virginia Janssens, directora general de PlasticsEurope, el grupo de presión de la industria. Ahora el sector, así como muchas marcas, están muy interesados ??en "resolver el problema aportando soluciones", añadió.

Downcycling

De los siete tipos principales de plásticos, cinco casi nunca se reciclan porque el proceso es demasiado costoso y complicado, y el producto resultante es de menor calidad que los plásticos vírgenes más baratos hechos de petróleo y otros hidrocarburos.

“Reciclar plástico no es reciclar, es reducir el ciclo”, dijo Puckett. El plástico se reutiliza para productos de menor calidad, como bancas de parques, macetas o bolsas de basura, o debe mezclarse con plásticos vírgenes para tener un valor equivalente.

El mayor problema es que los otros cinco tipos de plásticos (cloruro de polivinilo, polietileno de baja densidad, polipropileno, poliestireno y policarbonatos) a menudo contienen toxinas, carcinógenos y otros contaminantes y no se pueden convertir fácilmente en nada útil.

Los dos tipos de plásticos que tiene sentido reciclar son el tereftalato de polietileno (PET), que se usa para cosas como botellas de agua de un solo uso, y el polietileno de alta densidad (HDPE), que se usa para hacer algunos tipos de bolsas de plástico y botellas de detergente.

Muchos productos en el mercado "nunca se fabrican pensando en el final de su vida útil", dijo Ton Emans, presidente de Plastics Recyclers Europe.

Sin embargo, incluso estos plásticos reciclados no se pueden usar de la misma manera que los plásticos vírgenes, porque los polímeros de los plásticos se degradan cada vez que se reutilizan. El PET se puede reciclar para fabricar nuevas botellas o textiles como prendas de lana, mientras que el HDPE se recicla en muebles de jardín y madera plástica.

Muchos productos en el mercado "nunca se fabrican pensando en el final de su vida útil", dijo Ton Emans, presidente de Plastics Recyclers Europe. “Necesitamos diseñar de manera más inteligente”, dijo, lo que implica alejarse de los plásticos difíciles de reciclar, incluidos los productos de múltiples capas y materiales, y pasar a plásticos de mayor valor como el PET.

Incluso entonces, la mayoría de los consumidores no siempre son conscientes de las finas distinciones entre los diversos tipos de plásticos, arrojándolos alegremente en un solo recipiente en la acera para su reciclaje. Esa mezcla desordenada debe clasificarse, ya que los diferentes plásticos no se pueden derretir juntos.

En Alemania, entre el 40 y el 60 por ciento de los desechos plásticos se tiran al contenedor equivocado, según la Asociación Federal de Materias Primas Secundarias. En Irlanda, casi el 50 % de los residuos domésticos orgánicos se depositan en el contenedor equivocado.

Luego, una vez que algo como una vieja botella de agua ha sido correctamente clasificada, triturada, lavada y derretida en pequeños gránulos, la siguiente batalla es venderla.

Los plásticos reciclados representan solo alrededor del 6 por ciento de la demanda en Europa. El problema clave, según los recicladores, es la competencia del plástico virgen. En los últimos años, el precio del petróleo ha caído rápidamente, lo que lo hace mucho más barato de producir que perder el tiempo con el material reciclado.

Futuro del reciclaje

Políticamente, los gobiernos y las empresas están bajo una inmensa presión para demostrar que están haciendo algo con respecto a los desechos plásticos.

Para asegurarse de que los plásticos se clasifiquen correctamente, el gobierno danés planea introducir 10 flujos de desechos diferentes, que cree que "eventualmente crearán un valor más alto para los desechos", dijo la ministra danesa de Medio Ambiente, Lea Wermelin.

En los Países Bajos, algunas autoridades locales tienen menos confianza en la capacidad de las personas para saber qué hacer con docenas de tipos de plásticos. A principios de este año, Amsterdam eliminó la recolección separada de plásticos. En cambio, un robot hace el trabajo sucio de clasificar los desechos residuales para separar los diferentes tipos de plástico en una planta de desechos.

“Tirar los plásticos a la papelera para desechos residuales no solo es más fácil, sino que también es más respetuoso con el medio ambiente y más barato”, dijo Raymond Gradus, profesor de economía en la Universidad VU de Ámsterdam. Gradus estimó que los municipios que optaron por este método, llamado post-clasificación, lograron separar 6,2 kilogramos de residuos plásticos por habitante. Obligar a las personas a separar sus propios desechos resultó en solo 5,6 kilogramos por habitante.

Los plásticos se han convertido en un problema mucho más visible en los últimos dos años gracias a la prohibición de 24 tipos de desechos en China en 2018. La medida china obligó a que la mayor parte de los materiales reciclables del mundo se depositaran en vertederos, se incineraran, se almacenaran en muelles o se enviaran a otros países (Turquía es ahora el principal receptor de residuos de la UE).

Impulsada por la prohibición china, así como por la creciente inquietud pública, Bruselas ha ido a la guerra contra la basura plástica.

Hace dos años, la Unión Europea prohibió los plásticos de un solo uso que más se desechan y, más recientemente, lanzó un nuevo Plan de Acción de Economía Circular con el objetivo de reemplazar el patrón lineal de tomar-hacer-usar-desechar con los principios circulares de reducir, reutilizar y reciclar.

También hay una propuesta de la UE para establecer un impuesto a los plásticos que cobrará a los gobiernos nacionales 80 centavos por cada kilogramo de envases de plástico no reciclados.

Mientras tanto, la industria del plástico no se queda quieta. Últimamente, ha estado promocionando los beneficios del reciclaje químico, un proceso que trata los desechos plásticos difíciles de reciclar despojándolos de sus componentes químicos básicos.

Virginia Janssens, directora general de PlasticsEurope, se quejó de que las nuevas tecnologías "a menudo son criticadas sin dar suficiente tiempo para demostrar su valía".

“Es una tecnología muy prometedora que se puede utilizar como complemento del reciclaje mecánico para residuos no reciclables”, dijo Emans de Plastics Recyclers Europe.

Es un enfoque que no ha satisfecho a los escépticos plásticos. Janssens, el jefe de PlasticsEurope, se quejó de que las nuevas tecnologías "a menudo son criticadas sin dar suficiente tiempo para demostrar su valía".

Puckett, de Basel Action Network, es uno de los que tiene una mirada crítica sobre la nueva tecnología. Dijo que el reciclaje químico, que actualmente todavía se encuentra en la etapa de desarrollo, parece “requerir una energía increíblemente intensiva en la etapa inicial, o dará como resultado que el material se queme como combustible en la etapa final. De cualquier manera, estarás clavando una daga en el corazón del problema climático”.

Cuestionó si los plásticos se pueden reciclar alguna vez de una manera que tenga sentido desde el punto de vista económico y ambiental.

"La industria está a la defensiva ahora y con razón: se les llama la atención sobre la crisis de los desechos plásticos y, por lo tanto, están recurriendo al viejo libro de jugadas, tratando de encontrar otra forma de vender el mito del reciclaje, y lo están haciendo promoviendo el reciclaje químico”, dijo.

Este artículo es parte del servicio Sustainability Pro de POLITICO, que profundiza en los problemas de sostenibilidad en todos los sectores, incluidos: economía circular, estrategia de residuos y plásticos, productos químicos y más. Para obtener una prueba gratuita, envíe un correo electrónico a mencionando Sustentabilidad.

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  • Los buenos productos no están garantizados.
  • Generalmente ineficaz.

¿Por qué el reciclaje es un gran problema?

La mayoría de los expertos están de acuerdo en que el reciclaje es una forma importante de reducir los desechos y recuperar materiales valiosos, al mismo tiempo que se reducen las emisiones de gases de efecto invernadero y se conservan cantidades significativas de energía y agua. Y, sin embargo, de los 2300 millones de toneladas de residuos generados en la UE cada año, solo el 37 % se recicla.

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