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  • ¿Qué son los plásticos de un solo uso?
  • ¿Por qué es malo el plástico de un solo uso?
  • Plásticos de un solo uso y contaminación
  • ¿Deberíamos prohibir los plásticos de un solo uso?
  • Grandes corporaciones y plásticos de un solo uso
  • Evitar los plásticos de un solo uso

Una pajilla con nuestro café helado, una bolsa de plástico para llevar nuestra comida para llevar, el envoltorio de una barra de chocolate: tomados individualmente, cada uno parece inofensivo. Estas comodidades modernas son tan ubicuas, y tan rápidamente desechadas, que apenas se registran en nuestras mentes. Pero los plásticos de un solo uso tienen un alto precio ambiental, uno que estaremos pagando durante milenios. Nuestra adicción al plástico está teniendo un impacto devastador en nuestros océanos, nuestra vida silvestre y nuestra salud.

Matt Rath/Programa de la Bahía de Chesapeake

¿Qué son los plásticos de un solo uso?

En pocas palabras, los plásticos de un solo uso son productos que se fabrican principalmente a partir de productos químicos (petroquímicos) basados ??en combustibles fósiles y deben desecharse inmediatamente después de su uso, a menudo, en cuestión de minutos. Los plásticos de un solo uso se usan más comúnmente para empaques y artículos de servicio, como botellas, envoltorios, pajitas y bolsas.

Aunque el plástico, esencialmente una cadena de polímeros sintéticos, se inventó a mediados del siglo XIX, no fue hasta la década de 1970 cuando su popularidad se disparó. Los fabricantes comenzaron a reemplazar las grapas tradicionales de papel o vidrio con alternativas de plástico más livianas o más duraderas y asequibles; las jarras de plástico sustituyeron a los tarros de leche, por ejemplo. Desde la década de 1950, se han producido 8300 millones de toneladas métricas de plásticos, y la mitad de eso solo en los últimos 15 años.

Hay muchos usos para el plástico que no solo son razonables sino también importantes, como guantes quirúrgicos o pajitas para personas con discapacidades. Pero estos estuches constituyen una pequeña fracción de plástico de un solo uso. Según un estudio de 2017, más de la mitad del plástico sin fibra, que excluye las telas sintéticas como el poliéster y el nailon, proviene solo de los envases de plástico, muchos de los cuales son para artículos de un solo uso.

David a través de Flickr

¿Por qué es malo el plástico de un solo uso?

Los plásticos de un solo uso son un claro ejemplo de los problemas de la cultura del descarte. En lugar de invertir en bienes de calidad que duren, a menudo priorizamos la conveniencia sobre la durabilidad y la consideración de los impactos a largo plazo. Nuestra dependencia de estos plásticos significa que estamos acumulando desechos a un ritmo asombroso. Producimos 300 millones de toneladas de plástico cada año en todo el mundo, la mitad de las cuales son para artículos de un solo uso. Eso es casi equivalente al peso de toda la población humana.

Reducir el uso de plástico es el medio más efectivo para evitar este desperdicio (y los impactos relacionados con la producción y el uso de plástico). Llevar bolsas y botellas reutilizables es una excelente forma de evitar los plásticos de un solo uso en nuestro día a día; A continuación se puede encontrar más información sobre la prevención de los desechos plásticos.

Reciclar más plástico, con más frecuencia, reduce su huella. El tereftalato de polietileno, uno de los plásticos más comúnmente reciclados y el material que compone la mayoría de las botellas de agua y refrescos, se puede convertir en todo, desde tela de poliéster hasta piezas de automóviles. Pero la friolera de 91 por ciento de todo el plástico no se recicla en absoluto. En cambio, termina en vertederos o en el medio ambiente. Los plásticos de un solo uso en particular, especialmente los artículos pequeños como pajitas, bolsas y cubiertos, son tradicionalmente difíciles de reciclar porque caen en las grietas de la maquinaria de reciclaje y, por lo tanto, a menudo no son aceptados por los centros de reciclaje.

Solos, los plásticos en realidad no se descomponen ; simplemente se separan . Con el tiempo, el sol y el calor convierten lentamente los plásticos en piezas cada vez más pequeñas hasta que finalmente se convierten en lo que se conoce como microplásticos. Estos fragmentos de plástico microscópicos, de no más de 5 milímetros de largo, son difíciles de detectar y están en casi todas partes. Algunos microplásticos son incluso pequeños por diseño, como las microesferas que se usan en los exfoliantes faciales o las microfibras en la ropa de poliéster. Terminan en el agua, comidos por la vida silvestre y dentro de nuestros cuerpos. Incluso se han abierto camino hasta la aislada cordillera de los Pirineos y hasta el fondo de la Fosa de las Marianas. Para la vida silvestre, los microplásticos pueden ser particularmente peligrosos; cuando se comen, pueden acumularse fácilmente dentro del cuerpo de un animal y causar problemas de salud, como órganos perforados u obstrucciones intestinales fatales.

Una fotografía de laboratorio de microplásticos encontrados en el río Córcega en la cuenca de la Bahía de Chesapeake, Maryland

Programa Will Parson/Bahía de Chesapeake

La exposición a los microplásticos, así como a los productos químicos que se agregan a los plásticos durante el procesamiento, daña nuestra salud. Muchos de los químicos en los plásticos son disruptores endocrinos conocidos, y la investigación ha sugerido que la exposición humana podría causar impactos en la salud, incluidos desequilibrios hormonales, problemas reproductivos como infertilidad e incluso cáncer. El ftalato DEHP, como solo un ejemplo entre docenas, a menudo se agrega a artículos de plástico como cortinas de baño y mangueras de jardín para hacerlos más flexibles, pero la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. también descubrió que es un probable carcinógeno humano.

Martin Grimm/Picture-alliance vía Associated Press

Plásticos de un solo uso y contaminación

Aunque la contaminación por plásticos de un solo uso se acumula de forma más visible en nuestras calles, de hecho nuestra agua sufre aún más. La basura puede ser la primera etapa en un flujo de desechos que ingresa a las vías fluviales a medida que los plásticos arrojados a la calle son arrastrados por la lluvia o viajan a través de los desagües pluviales hacia los ríos y arroyos. La contaminación plástica de nuestras vías fluviales está particularmente concentrada: solo diez ríos transportan el 93 por ciento de la cantidad total de plástico del mundo que ingresa a los océanos a través de los ríos cada año.

En 2015, investigadores de la Universidad de Georgia estimaron que entre 4,8 millones y 12,7 millones de toneladas métricas de plástico por año llegan a los océanos a través de las personas que viven dentro de las 30 millas de la costa. La mayor parte de esta contaminación, dominada por desechos plásticos de un solo uso, proviene de países que carecen de infraestructura para gestionar adecuadamente los desechos, particularmente en Asia. India, por ejemplo, genera 25.940 toneladas de desechos plásticos todos los días, pero solo recolecta el 60 por ciento. (También es importante recordar que la gestión de desechos es solo una parte del ciclo global de materiales. Por ejemplo, gran parte del plástico producido en los países asiáticos es para productos que satisfacen la demanda de los EE. países para el reciclaje.)

Encuentran un albatros muerto con la barriga llena de plástico en el atolón de Midway

Forest y Kim Starr a través de Flickr

Los animales marinos soportan la carga de esta afluencia de basura en sus hábitats. Se han encontrado ballenas varadas con el estómago lleno de basura plástica. Y estudios recientes encontraron plástico en las entrañas del 90 por ciento de las aves marinas analizadas y del 100 por ciento de las tortugas. De manera alarmante, los científicos estiman que habrá más plástico que peces en el océano por peso en 2050. No solo se estima que el plástico matará a millones de animales marinos y aves marinas cada año, sino que también está contaminando los mariscos de los que los humanos han dependido durante milenios, particularmente con microplásticos en los intestinos de los animales.

Nuestra adicción al plástico también tiene impactos negativos en el clima. Un informe reciente mostró que la producción de plástico contribuye a las emisiones de gases de efecto invernadero que calientan el planeta en cada punto de su ciclo de vida. El proceso de perforación en busca de materiales de origen plástico, petróleo y gas, conduce a la fuga y quema de metano y, a menudo, se combina con la tala de bosques y humedales que, de otro modo, habrían secuestrado carbono. Las refinerías donde el petróleo crudo se convierte en plástico constituyen una de las industrias más intensivas en gases de efecto invernadero en el sector manufacturero. Y las “plantas de cracking”, que rompen o “crack” las moléculas de etano, un componente del gas natural, en los componentes químicos básicos de los productos plásticos, consumen mucha energía y son muy contaminantes. En 2015, solo 24 de estas instalaciones de craqueo de etano en los Estados Unidos tenían una producción combinada de carbono de 3,8 millones de vehículos de pasajeros. Y el reciente auge del fracking, que resultó en un excedente de petróleo, también está impulsando un aumento posterior en las plantas de cracking. Esas son malas noticias para nuestros objetivos de reducción de carbono: si la producción de plástico continúa sin disminuir, sus emisiones de gases de efecto invernadero podrían llegar a 1,34 gigatoneladas por año para 2030, lo que equivale a agregar casi 300 nuevas centrales eléctricas de carbón, incluso cuando la necesidad de frenar el cambio climático global se hace más grande. más urgente

La contaminación plástica, ya sea en nuestros océanos, acumulándose en nuestras costas o contribuyendo a nuestra crisis climática, afecta primero a las comunidades vulnerables. Incluso si el plástico no termina en el océano, el plástico reciclado a menudo se exporta desde países de altos ingresos a países en desarrollo para su procesamiento. Pero la gran cantidad de desechos plásticos inunda a las comunidades hasta que se ahogan bajo miles de toneladas de basura plástica. Este es el caso particularmente en el sudeste asiático, que ha comenzado a importar gran parte del plástico que solía ir a China para su reciclaje. Los desechos no solo destruyen la tierra en sí, sino que cuando el plástico se incinera (como es el caso del plástico no reciclable en algunas instalaciones ilegales), sus gases tóxicos se convierten rápidamente en un peligro para la salud de los residentes, lo que provoca desde erupciones cutáneas hasta cáncer. Tal es el caso de muchas crisis ambientales: los peores efectos se trasladan a las comunidades sobrecargadas con menos recursos para defenderse.

Natasha Chub-Afanasyeva vía Flickr

¿Deberíamos prohibir los plásticos de un solo uso?

El plástico está ejerciendo presión sobre los sistemas de gestión de residuos, nuestros océanos y las comunidades vulnerables de todo el mundo. Una ola de prohibiciones de plástico de un solo uso está arrasando el país y el mundo, con mayor frecuencia en bolsas de plástico, pajitas, agitadores y envases de comida para llevar. (Algunos lugares van tan lejos como para prohibir por completo los plásticos de un solo uso; en particular, India tiene la intención de seguir este camino para 2022). Entre las ciudades de EE. UU. que prohibieron las pajitas de plástico se encuentran Malibu, Berkeley, Seattle y Miami Beach. Las prohibiciones de las bolsas de plástico, idealmente acompañadas de una tarifa por las bolsas de papel, también se están poniendo de moda. El estado de Nueva York y Hawai acaban de aprobar el suyo, que entrará en vigencia en 2020, y la prohibición de bolsas de California, que se aprobó en 2014, ha demostrado que ha reducido el uso de bolsas de plástico en un 85 por ciento (con algunos clientes optando por pagar un 10 por ciento). centavo por bolsas de plástico más gruesas) y ha reducido la contaminación costera.

¿Qué logran las prohibiciones? Evitan que millones de toneladas de plástico ingresen al flujo de desechos cada año. Y cuando se trata de residuos que duran para siempre, cada tonelada cuenta. En Nueva York, los residentes usan 23 mil millones de bolsas de plástico cada año. La prohibición del plástico de un solo uso no solo reduce la contaminación, sino que también reduce la demanda de producción de plástico que contribuye al cambio climático global. Pero más allá de estos impactos, las prohibiciones tienen efectos culturales. Las empresas se ven obligadas a innovar, repensar sus diseños y obtener materiales sostenibles. Y ayudan a cambiar la mentalidad de los consumidores, ya que las personas comienzan a reconocer que los desechos evitables y exorbitantes no son sostenibles.

Juan Cristóbal Cobo/Bloomberg vía Getty Images

Grandes corporaciones y plásticos de un solo uso

Los grandes productores de plásticos de un solo uso pueden tener un gran impacto ambiental. Como parte del movimiento Break Free From Plastic, los voluntarios de Greenpeace realizaron una auditoría de la contaminación plástica a lo largo de las costas, analizando decenas de miles de piezas individuales en 42 países para identificar las fuentes de contaminación. Descubrieron que los productos de Coca-Cola, PepsiCo y Nestlé se encontraban con mayor frecuencia. Coca-Cola ha dicho que solo ella produce tres millones de toneladas de envases de plástico cada año, lo que equivale a unas aterradoras 200.000 botellas de plástico por minuto. Las políticas como las leyes de facturas de botellas, que generalmente requieren que los minoristas agreguen una tarifa a las botellas individuales, que luego los clientes pueden canjear parcialmente cuando reciclan, son una forma de aumentar la responsabilidad corporativa por los desechos al tiempo que brindan un incentivo monetario para reciclar. En Taiwán, que una vez estuvo rebosante de tanta basura que provocó protestas públicas y el apodo de "Isla de la basura", las empresas ahora gestionan sus propios desechos o subsidian la infraestructura administrada por el gobierno. Acompañada de una alta responsabilidad social y camiones de basura musicales, esa estrategia ha demostrado ser tremendamente efectiva: la isla ahora informa tasas de reciclaje superiores al 50 por ciento.

Algunas empresas están tomando la iniciativa por su cuenta. McDonald's cambió sus pajitas de plástico por papel en sus restaurantes del Reino Unido e Irlanda. Disney está eliminando pajillas y agitadores de plástico de un solo uso en todos sus parques temáticos, resorts y propiedades. Y Starbucks, que usa un estimado de mil millones de pajitas de plástico por año, las está reemplazando gradualmente por las de papel. Estas acciones son una respuesta a los llamados al cambio y a los cambios en los hábitos de los consumidores.

Imágenes de Fiona Goodall/Getty

Evitar los plásticos de un solo uso

Las elecciones individuales, y los cambios colectivos que provocan, se suman rápidamente. Hacer un simple intercambio, como comprar una botella de agua reutilizable, puede ahorrarle al medio ambiente cientos de botellas de plástico cada año. Aquí hay algunos consejos más para librar su vida (y su comunidad) de plásticos de un solo uso para siempre.

  • Siempre empaca una bolsa reutilizable cuando vayas de compras. (Y sí, las bolsas reutilizables son mejores para el medio ambiente que los plásticos, aparte de las afirmaciones recientes de los medios).
  • Cocine con más frecuencia para reducir el uso de recipientes de plástico pesados ??para llevar.
  • Comprar en grandes cantidades. Evite los productos empaquetados individualmente, como los paquetes de refrigerios.
  • Aunque comprar en línea a veces tiene una huella de carbono más baja que comprar en una tienda (omita la opción de entrega urgente, si puede), los envíos en línea todavía están repletos de plástico. ¿Tu mejor apuesta para reducir tu huella y residuos plásticos? Camine, ande en bicicleta o tome el transporte público para comprar en persona.
  • Evite el envoltorio de plástico por completo y almacene las sobras en recipientes reutilizables. Pruebe el envoltorio de cera de abeja reutilizable y compostable como una opción fácil y decorativa.
  • Compra una pajita reutilizable de metal o bambú. Empáquelo junto con cubiertos reutilizables (como palillos de madera, bambú o metal) para comer de forma sostenible mientras viaja.
  • Habla con los dueños de los restaurantes que frecuentas. Pregunte si tienen alternativas no plásticas a las pajitas, agitadores o bolsas de plástico.
  • Hable a favor de las prohibiciones locales de plástico, ya sea llamando a su representante del gobierno local, enviando un artículo de opinión al periódico de su ciudad o simplemente iniciando conversaciones con los vecinos.
  • Hazles saber a las empresas que fabrican tus productos favoritos que te preocupas por el empaque. Tuitee, llame o envíe cartas a estas empresas para pedirles que cambien a envases más duraderos, reciclables, compostables, renovables y/o de contenido reciclado con menos plástico derivado de combustibles fósiles.

Esta historia de NRDC.org está disponible para su republicación en línea por parte de los medios de comunicación o las organizaciones sin fines de lucro bajo estas condiciones: Los escritores deben ser acreditados con una firma; debe tener en cuenta de manera destacada que la historia fue publicada originalmente por NRDC.org y vincular al original; la historia no se puede editar (más allá de cosas simples como elementos de tiempo y lugar, estilo y gramática); no puede revender la historia de ninguna forma ni otorgar derechos de republicación a otros medios; no puede volver a publicar nuestro material al por mayor o automáticamente; debe seleccionar historias individualmente; no puede volver a publicar las fotos o gráficos en nuestro sitio sin un permiso específico; debe enviarnos una nota para informarnos cuando haya usado una de nuestras historias.

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