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De una nube de polvo surgió un planeta, y en ese planeta surgió la vida. La vida deja su huella en la Tierra en forma de fósiles tradicionales y trazas de fósiles como material orgánico, lo que permite a los científicos estudiar organismos que se extinguieron hace millones de años. Un estudio reciente ha encontrado evidencia de vida multicelular prosperando en la Tierra hasta hace 660 millones de años, 60 millones de años antes de lo que los científicos creían anteriormente.

Cuando la Tierra se formó por primera vez hace 4500 millones de años, era una bola de calor y magma. Aproximadamente mil millones de años después, una vez que la Tierra se enfrió y se formaron los océanos, se cree que evolucionaron los primeros organismos unicelulares. Un estudio realizado en 2017 puede haber retrasado aún más este tiempo con el descubrimiento de fósiles de microbios en Canadá que datan de hace 3,7 a 4,3 mil millones de años. Durante los siguientes tres mil millones de años, la Tierra estuvo gobernada por organismos unicelulares. Durante este tiempo ocurrió el Gran Evento de Oxidación, cuando las cianobacterias evolucionaron para producir oxígeno. Esto bombeó oxígeno a la atmósfera, quizás creando el ambiente ideal para que eventualmente evolucionaran organismos más complejos.

Hace unos 600 millones de años aparecieron en la Tierra los primeros organismos pluricelulares: simples esponjas. Hace quinientos 53 millones de años, ocurrió la Explosión Cámbrica, cuando los ancestros de los organismos modernos comenzaron a evolucionar rápidamente. Desde entonces, ha habido trilobites, dinosaurios y perezosos gigantes, con humanoides que se separaron de los simios hace solo seis millones de años. Hoy en día hay alrededor de 8,7 millones de especies de organismos que deambulan por el planeta, pero eso ni siquiera incluye las numerosas especies que se han extinguido.

La vida ha tenido una larga historia en la Tierra, y los científicos aún están desentrañando su ruta desde organismos unicelulares hasta animales tan complejos como los humanos. El tiempo de la evolución de los organismos multicelulares es una línea muy borrosa, y un hallazgo reciente podría retrasar el tiempo 60 millones de años. Un biomarcador exclusivamente de esponja, una molécula que registra señales de vida, ha sido fechado hace 635 a 660 millones de años.

Las esponjas son los organismos multicelulares más simples, con canales abiertos que las atraviesan y que pueden absorber los nutrientes del agua. Hoy en día hay 5000 especies de esponjas. Como el linaje más antiguo de organismos multicelulares en la Tierra, los paleobiólogos los buscan en el registro de rocas para determinar cuándo surgió la vida multicelular. Sin embargo, las esponjas no se conservan bien como fósiles tradicionales ya que no tienen esqueleto. En cambio, los paleobiólogos pueden usar biomarcadores para determinar la presencia de esponjas.

Alex Zumberge, primer autor del artículo, explicó por qué los biomarcadores son ideales para encontrar esponjas.

"Los fósiles moleculares son importantes para el seguimiento de los primeros animales, ya que las primeras esponjas probablemente eran muy pequeñas, no contenían un esqueleto y no dejaron un registro fósil corporal bien conservado o fácilmente reconocible", dijo Zumberge en un comunicado de prensa.

Un tipo de esponja, llamada demosponge, contiene un esteroide llamado 26-metilestigmastano (26-mes), que se puede usar como biomarcador. Lo importante de 26-mes es que no se conoce ningún otro organismo que sintetice este esteroide, por lo que su presencia significa que las demosponjas también deben haber estado presentes.

Zumberge y Gordon Love, un paleobiólogo de la Universidad de California, Riverside, encontraron 26-mes en rocas y aceites de Omán, Siberia e India que datan de hace 635 a 660 millones de años.

Zumberge comentó sobre sus hallazgos.

“Este biomarcador de esteroides es la primera evidencia de que las demosponjas y, por lo tanto, los animales multicelulares, prosperaban en los mares antiguos al menos desde hace 635 millones de años”, dijo Zumberge.

Este nuevo hallazgo puede ayudar a los paleobiólogos a acotar el momento exacto en que la vida pasó de organismos simples unicelulares a organismos multicelulares con células complejas que realizan diferentes trabajos. También ayuda a crear una línea de tiempo para la evolución, lo que permite a los científicos comprender mejor los mecanismos y las condiciones de la evolución que se aplican a las 8700 especies vivas en la actualidad. Y si jugamos bien nuestras cartas, tal vez algún día encontremos ese primer organismo multicelular que comenzó todo.

¿Cuándo fue el primer organismo pluricelular?

La vida multicelular macroscópica data de hace unos 600 millones de años, pero los nuevos fósiles sugieren que los organismos multicelulares de centímetros de largo existieron desde hace 1560 millones de años.

¿Cómo se llamó el primer organismo pluricelular?

Los organismos unicelulares surgieron de la sopa primordial hace unos 3.400 millones de años. Casi de inmediato, algunos se juntaron en esteras. Pero pasaron otros 1.400 millones de años antes de que el primer organismo verdaderamente multicelular, llamado Grypania spiralis, apareciera en el registro fósil.

Video: first multicellular organisms