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El Plan de Empleo Estadounidense propuesto por el presidente Biden incluye $45 mil millones para reemplazar todas las tuberías de plomo y líneas de servicio en el país, una enorme inversión que a algunos les preocupa que aún no sea suficiente. Un creciente cuerpo de investigación muestra que la exposición al plomo en la niñez tiene efectos perjudiciales duraderos. La exposición a esta toxina afecta el desarrollo del cerebro de una manera que reduce el rendimiento académico e incluso aumenta el comportamiento delictivo.

A continuación, resumo la evidencia más reciente sobre los efectos de la exposición al plomo en el comportamiento delictivo. Dado el tremendo costo del crimen para la sociedad, invertir más en la remediación del plomo para proteger a los niños de los efectos peligrosos de esta toxina sería una estrategia extremadamente rentable para mejorar la seguridad pública y merece el apoyo bipartidista.

Investigando el vínculo plomo-crimen

En las últimas décadas ha habido un interés creciente en saber si las toxinas ambientales afectan el comportamiento. La evidencia científica sugiere que la exposición al plomo y sustancias similares en la niñez puede alterar el desarrollo del cerebro, con efectos perjudiciales duraderos en el comportamiento. Pero ha sido difícil cuantificar los efectos de tal exposición en el mundo real. (Es posible que la educación y la atención médica durante la niñez y la edad adulta temprana puedan mitigar los impactos tempranos para que no haya consecuencias a largo plazo). La razón por la que ha sido tan difícil medir los efectos causales de dicha exposición es que el plomo no es distribuidos aleatoriamente por los Estados Unidos. Aquellos con alta exposición al plomo también tienden a vivir en comunidades más pobres, con escuelas de menor calidad y menos acceso a la atención médica. Por lo tanto, es difícil saber si los peores resultados se deben a la exposición al plomo oa estos otros factores.

Varios estudios recientes utilizan métodos innovadores para aislar los efectos causales de la exposición al plomo en el comportamiento delictivo y criminal. Estos estudios son emocionantes porque brindan pruebas rigurosas de que la exposición al plomo y toxinas similares provoca conductas delictivas más adelante en la vida, y que reducir dicha exposición haría que nuestras comunidades fueran más seguras.

El plomo en el agua potable aumentó las tasas de homicidios a principios del siglo XX

Un ejemplo temprano de la relación entre el plomo y el crimen proviene del uso de tuberías de plomo a fines del siglo XIX. James Feigenbaum y Christopher Muller analizan los efectos de estas tuberías de plomo en las tasas de homicidio entre 1921 y 1936, cuando los niños expuestos a las tuberías de plomo eran adultos. (Por supuesto, los peligros del plomo no se entendieron en ese momento y, por lo tanto, no afectaron qué lugares adoptaron tuberías de plomo).

Comparar las tasas de homicidio en lugares con y sin tuberías de plomo podría ser engañoso si esos lugares son diferentes en otros aspectos. Por ejemplo, la gente de las ciudades con tuberías de plomo tendía a ser más rica y mejor educada. Estos factores podrían afectar de forma independiente las tasas de delincuencia, lo que lleva a correlaciones que no reflejan una relación causal entre el plomo y la delincuencia. Feigenbaum y Muller utilizan dos estrategias empíricas para solucionar este problema.

Primero, usaron la proximidad de las ciudades a las refinerías de plomo para predecir la probabilidad de que una ciudad instalara tuberías de plomo. Debido a que el transporte de esas tuberías era costoso, la proximidad importaba. Los investigadores comparan efectivamente las tasas de homicidios en lugares más cercanos a las refinerías de plomo con las tasas de homicidios en lugares más alejados. Esta estrategia evita el efecto independiente de factores como la riqueza y la educación en la decisión de una ciudad de instalar tuberías de plomo.

En segundo lugar, explotan un hecho adicional sobre cómo las tuberías de plomo causan la exposición al plomo: el plomo solo se filtra en el agua si el agua es más ácida. Esto brinda a los investigadores otra forma de aislar el efecto causal de la exposición al plomo. Dado que el plomo solo se filtra en el agua ácida, consideran los lugares con tuberías de plomo y agua ácida como 'tratados' por la exposición al plomo; todos los demás lugares no son tratados. Luego ajustan otras características de esos lugares usando ciudades con tuberías de plomo y agua no ácida y ciudades con agua ácida pero sin tuberías de plomo como grupos de control.

Con base en ambas estrategias, los investigadores encontraron que una mayor exposición al plomo aumentaba las tasas de homicidio de las ciudades. Las ciudades que usaban tuberías de plomo tenían tasas de homicidios un 24 por ciento más altas que las ciudades sin tuberías de plomo, en promedio; los lugares con agua más ácida experimentaron mayores aumentos.

Eliminar el plomo de la gasolina redujo los delitos violentos

La evidencia de mediados a finales del siglo XX también respalda la hipótesis de que la exposición al plomo aumenta el comportamiento delictivo. Durante esos años, la principal fuente de exposición al plomo era la gasolina con plomo; el plomo se liberó en el aire con el escape de los automóviles y luego se asentó en el suelo cerca de las carreteras.

Jessica Reyes usó la eliminación de plomo de la gasolina debido a la Ley de Aire Limpio como un experimento natural. Esas reglamentaciones se implementaron de manera que crearon una variación sustancial en la exposición al plomo entre estados y con el tiempo; Reyes usó esta variación para medir el efecto de la exposición infantil al plomo en las tasas de criminalidad cuando esos niños eran mayores.

Encontró que la reducción en la exposición ambiental al plomo a fines de la década de 1970 y principios de la de 1980 provocó una disminución sustancial de los delitos violentos en la década de 1990. En un artículo posterior que utilizó la misma estrategia empírica y datos de la Encuesta Nacional Longitudinal de la Juventud, Reyes encontró que la exposición al plomo también aumentó los autoinformes de conductas antisociales y de riesgo entre niños y adolescentes.

La exposición al plomo en la infancia aumentó las suspensiones escolares y la delincuencia juvenil

Finalmente, la evidencia más reciente que utiliza datos individuales sobre niños en edad escolar en las décadas de 1990 y 2000 muestra que incluso los niveles más bajos de exposición al plomo son importantes.

Anna Aizer y Janet Currie consideran los efectos de la exposición al plomo sobre el comportamiento antisocial en la escuela y la delincuencia juvenil, utilizando datos de Rhode Island. Este estado es ideal para estudiar los efectos de la exposición al plomo porque la mayoría de los niños en el estado se someten a pruebas de detección de plomo (alrededor del 70 por ciento son examinados, en relación con un promedio nacional de 22 a 30 por ciento).

Los investigadores comparan niños similares que vivían en áreas con niveles altos o bajos de plomo en el suelo, utilizando la ubicación de carreteras transitadas como un experimento natural. Dado que los gases de escape de los automóviles solían contener plomo, el suelo cerca de esas carreteras todavía está contaminado con niveles más altos de plomo que el suelo en otras áreas cercanas. Además, debido a que la contaminación por plomo disminuyó con el tiempo, los niños pequeños que vivían cerca de carreteras transitadas en la década de 1990 estaban más expuestos al plomo en el suelo que los que vivían en los mismos lugares en la década de 2000. Controlar lo que le sucede a este segundo grupo de niños (aquellos que nacen más tarde) ayuda a explicar cualquier otra diferencia entre los tipos de niños que viven cerca de carreteras transitadas y las menos transitadas. Y controlar lo que les sucede a los niños que viven cerca de carreteras menos transitadas al mismo tiempo controla otros factores del vecindario que normalmente podrían estar relacionados con la exposición al plomo, como la calidad de la escuela, el acceso a los servicios sociales y los niveles de contaminación del aire.

Aizer y Currie descubrieron que, como era de esperar, los niños que vivían cerca de carreteras más transitadas durante la década de 1990 tenían niveles más altos de plomo en la sangre (BLL, por sus siglas en inglés) en edad preescolar. A su vez, esos BLL más altos llevaron a más infracciones disciplinarias y delincuencia juvenil en la escuela. El BLL promedio en su muestra fue de 3,8 microgramos por decilitro (µg/dl); los niños más pobres (aquellos elegibles para el almuerzo escolar gratuito) tenían un BLL promedio de 4,5 µg/dl en comparación con los 3,0 µg/dl de los estudiantes que no eran elegibles para el almuerzo gratuito. Los investigadores encontraron que esta diferencia aparentemente pequeña era lo suficientemente grande como para tener un gran impacto en el comportamiento antisocial. Para los niños, solo un aumento de 1 unidad en los BLL aumentó la probabilidad de una suspensión escolar en un 6 por ciento y la probabilidad de ser detenido en un centro correccional juvenil (un evento relativamente raro) en un 57 por ciento. No hubo un efecto significativo en las niñas.

En un artículo separado con los coautores Peter Simon y Patrick Vivier, Aizer y Currie encontraron que la exposición al plomo también reduce los puntajes futuros de los exámenes de los niños.

Otro estudio reciente, realizado por Hans Grönqvist, J. Peter Nilsson y Per-Olof Robling, utiliza abundantes datos administrativos de Suecia para investigar los efectos de eliminar el plomo de la gasolina en un entorno de exposición relativamente baja al plomo (similar al actual). Estados Unidos). Encuentra que incluso los BLL superiores a 5 µg/dl tienen efectos perjudiciales a largo plazo en los resultados académicos y delictivos de los niños. También encuentra que los efectos perjudiciales del plomo operan principalmente al degradar las "habilidades no cognitivas", como la capacidad de permanecer concentrado, tolerar el estrés y asumir la responsabilidad de las propias acciones.

Estos hallazgos sugieren que la exposición al plomo podría tener efectos perjudiciales en los resultados a largo plazo, como el rendimiento académico y el empleo, lo que a su vez podría aumentar aún más la actividad delictiva.

¿Qué pasa con otras toxinas ambientales?

La exposición al plomo parece tener efectos perjudiciales a largo plazo que conducen a más conductas delictivas en el futuro. Esto plantea la cuestión de si existen otras toxinas similares que tengan tales efectos. De hecho, existe una creciente evidencia de que la exposición a una variedad de toxinas ambientales en la contaminación del aire todos los días afecta el comportamiento delictivo. Quizás lo más sorprendente es que dicha exposición es lo suficientemente perjudicial como para afectar el comportamiento en tiempo real . Los estudios que explotan los cambios en la dirección del viento para medir el efecto de la exposición encuentran aumentos en los delitos violentos en los lugares donde el viento sopla contaminación (por ejemplo, desde una carretera o una fábrica) en un día determinado. Estos efectos se suman a los efectos a largo plazo que la contaminación del aire tiene sobre el comportamiento a través de mecanismos como el desarrollo del cerebro.

¿Qué podemos hacer para reducir estos efectos?

Invertir en eliminar el plomo de fuentes tales como la capa superior del suelo, la pintura en casas antiguas y el agua potable tendría una variedad de beneficios. La evidencia resumida anteriormente muestra que dicha inversión probablemente generaría grandes reducciones en los delitos violentos en el futuro. También habría otros beneficios, como aumentos en la función cognitiva y el rendimiento académico, reducciones en la mortalidad y aumentos en la fertilidad.

La remediación del plomo es costosa. Pero el crimen violento también es costoso. Stephen Billings y Kevin Schnepel consideran los efectos de la remediación de plomo en los precios de la vivienda. Ellos estiman que cada $1 gastado en la remediación de plomo genera $2.60 en beneficios. Si bien los precios de la vivienda incorporan los beneficios privados (para el propietario) de la remediación del plomo, es posible que no incorporen beneficios públicos, como una reducción de los costos sociales para las posibles víctimas del delito y una reducción en el nivel de aplicación de la ley que se requeriría si se cometieran delitos. el comportamiento cae. Por esta razón, los beneficios de la remediación del plomo probablemente sean mucho mayores de lo que estiman Billings y Schnepel.

También hay formas de mitigar los efectos negativos para los niños que ya han estado expuestos al plomo. En un artículo diferente, Billings y Schnepel consideran los efectos de una intervención recomendada por los CDC para niños con niveles altos de BLL, por encima de 10 µg/dl durante el período que estaban considerando, cuando se ofrecieron intervenciones a niños nacidos entre 1990 y 1997. (Guía de los CDC desde entonces se ha ajustado para aclarar que no hay un nivel de exposición al plomo que se considere seguro; sus recomendaciones de intervención más recientes están disponibles aquí.) La intervención estudiada por Billings y Schnepel incluyó educación para los cuidadores (incluidos consejos nutricionales e información sobre cómo reducir la exposición al plomo en el hogar), una investigación voluntaria del ambiente del hogar y una remisión a los servicios de remediación de plomo.

Resulta que las pruebas BLL son bastante ruidosas, debido en parte al tipo de prueba utilizada. Para calificar para esta intervención, a los niños que obtuvieron resultados superiores a 10 µg/dl se les pidió que se hicieran una segunda prueba de confirmación. Solo aquellos que dieron dos veces por encima de 10 µg/dl fueron elegibles para el programa. Billings y Schnepel usan este ruido a su favor: los niños que dieron una prueba por encima de los 10 µg/dl una vez, pero justo por debajo de ese umbral en la segunda prueba, probablemente fueron muy similares a los que obtuvieron una puntuación justo por encima de los 10 µg/dl en ambas pruebas. En todo caso, el segundo grupo puede haber tenido niveles reales ligeramente más altos de exposición al plomo (sesgando sus resultados para encontrar peores resultados para ese grupo), pero esas diferencias probablemente sean insignificantes. Los investigadores comparan los resultados de estos dos grupos (aquellos con una prueba de poco más de 10 µg/dl y otra justo por debajo, versus aquellos con dos pruebas de poco más de 10 µg/dl) para medir el efecto de la elegibilidad para el programa de los CDC en el largo plazo. resultados.

¡Descubrieron que esta intervención tuvo grandes impactos! La elegibilidad para la intervención redujo el comportamiento antisocial (incluidas las suspensiones escolares, los delitos denunciados en la escuela y los arrestos por delitos de adolescentes); también puede haber aumentado el rendimiento educativo de la escuela primaria y secundaria. Sus estimaciones sugieren que la intervención revirtió esencialmente los efectos de la exposición al plomo sobre el comportamiento antisocial. Por ejemplo, la elegibilidad para el programa redujo la cantidad de arrestos por delitos violentos en un 14 por ciento, reduciendo el riesgo de niños "tratados" al de niños con BLL por debajo de 3 µg/dl. Este programa es rentable, pero menos rentable que la remediación del plomo: cada $1 invertido en el programa produjo un retorno de al menos $1,40.

Conclusión

La exposición al plomo sigue siendo una amenaza en las comunidades de los Estados Unidos. Una crisis de agua potable contaminada con plomo en Flint, Michigan, ha sido noticia durante años. Y la Autoridad de Vivienda de la Ciudad de Nueva York reveló recientemente que 9,000 de sus apartamentos que albergan a niños pequeños están contaminados con pintura con plomo.

Hay un creciente cuerpo de evidencia de alta calidad que muestra que tal exposición crea grandes problemas. La exposición de los niños al plomo en la capa superior del suelo, la pintura y el agua potable genera un gran aumento en el comportamiento antisocial y delictivo en el futuro; estos efectos conductuales son costosos para esos individuos y sus comunidades. Por lo tanto, la remediación del plomo es una estrategia de reducción del crimen altamente rentable. También es probable que produzca grandes beneficios en términos de aumento del rendimiento académico y reducción de la mortalidad. Si bien estamos trabajando en la remediación del plomo, invertir más recursos en estrategias de mitigación, como la intervención recomendada por los CDC para niños con BLL altos, también sería una inversión inteligente que produciría tasas de delincuencia más bajas en el futuro.


Algunos han argumentado que la eliminación del plomo de la gasolina provocó la gran disminución de las tasas de delitos violentos en los EE. UU. durante la década de 1990. El jurado aún está deliberando sobre si ese es el caso; mi corazonada es que el plomo fue uno de los muchos factores que contribuyeron. Pero independientemente de lo que impulsó las tendencias delictivas hace tres décadas, sabemos a partir de este creciente cuerpo de investigación que la exposición al plomo es un factor importante del comportamiento delictivo y delictivo en la actualidad.

Los datos sobre los niveles de plomo en el agua potable están disponibles en la EPA, proporcionados en un formato de fácil acceso por investigadores de la Fundación Rockefeller: https://public.tableau.com/profile/rf.data#!/ vizhome/IllustrativeLeadDashExtracted/DataWithThumbnail.

Crédito de la foto: Departamento de Agricultura de EE. UU., dominio público.

¿Existe un vínculo entre el plomo y el crimen?

En primer lugar, la exposición al plomo puede reducir el control de los impulsos y afectar las tendencias agresivas. Las personas que son más impulsivas y agresivas podrían cometer un delito. En segundo lugar, el aumento de los niveles de plomo en la sangre durante la infancia se ha relacionado con la reducción del volumen cerebral durante la edad adulta.

¿El plomo te vuelve agresivo?

A nivel conductual, se ha observado que la exposición al plomo provoca incrementos en las acciones impulsivas y la agresión social, así como la posibilidad de desarrollar el trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH).

¿Eliminar el plomo de la gasolina provocó una disminución en el crimen?

Los estados que experimentaron disminuciones particularmente tempranas o particularmente agudas en el plomo experimentaron disminuciones particularmente tempranas o particularmente agudas en delitos violentos 20 años después.' Ella dice que su investigación también estableció diferentes niveles de delincuencia en estados con tasas de plomo altas y bajas.

¿Los boomers tienen envenenamiento por plomo?

"La mayor parte de lo que consideramos como la generación perdida y la generación más grande y los baby boomers tenían una cantidad moderada de exposición al plomo", dijo el profesor asistente de sociología Matt Hauer.

Video: lead gasoline crime