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Después de que los funcionarios de Nueva York anunciaran un plan para pagar la matrícula universitaria de los estudiantes de clase media el año pasado, Domonique Baker estaba bastante segura de que calificaría para el dinero.

“Cuando escuché por primera vez sobre la beca, leí todo”, dijo el representante de registro del hospital, que ahora tiene 27 años. A través de su investigación, Baker se enteró de que cumplía con lo que creía que eran los requisitos principales: sus ingresos anuales estaban por debajo del máximo de $110,000 y estaba cursando una licenciatura en una de las universidades públicas de Nueva York, SUNY-New Paltz. Baker llenó la solicitud y esperó una respuesta, llamando varias veces para verificar su estado.

“'Hay demasiadas barreras, malentendidos, falta de confianza y demasiadas trampas'. ”

— Sara Goldrick-Rab, profesora de política y sociología de la educación superior en la Universidad de Temple

Poco antes de comenzar su último año de clases, Baker dijo que se enteró de que no calificaba para la Beca Excelsior, como se la conoce, porque asistía a la escuela a tiempo parcial y equilibraba su horario con un trabajo de tiempo completo que trabajaba durante la noche. En un hospital. “Se comercializó para familias de clase media y familias trabajadoras y, desafortunadamente, la realidad de todos es diferente”, dijo Baker, y agregó que la suya incluye un trabajo de tiempo completo.

Un poco más de 20 000 estudiantes recibieron la Beca Excelsior el año pasado, o alrededor del 3,2 % de los 633 543 estudiantes universitarios del estado durante el año académico 2017-2018, según un análisis de los datos de educación superior del estado de Nueva York publicados la semana pasada por el Center for an Urban Future, un Grupo de expertos con sede en la ciudad de Nueva York centrado en la equidad económica.

“Eso es bastante modesto para un programa de promesa universitaria que básicamente dice que todos los estudiantes pueden asistir a una universidad pública de forma gratuita”, dijo Tom Hilliard, investigador principal de oportunidades económicas en Center for an Urban Future y autor del informe.

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La oficina del gobernador rechazó los hallazgos y señaló que la población de universidades públicas de Nueva York utilizada en el informe tiene en cuenta a los estudiantes que no habrían calificado para la beca, como los estudiantes que solo toman un crédito y no son residentes de Nueva York. Eso hizo que la proporción de estudiantes universitarios públicos de Nueva York atendidos por la beca pareciera más pequeña, dijo la oficina.

Quizás más revelador de los desafíos de Excelsior que el número relativamente bajo de estudiantes que recibieron la beca es el número de estudiantes que fueron rechazados. De los 63.599 estudiantes que solicitaron, 43.513 fueron denegados o alrededor del 68%, encontró el informe de Hilliard.

“ Cuando el gobernador Cuomo anunció la Beca Excelsior 2017, enmarcó la oferta de una universidad de cuatro años sin costo de matrícula para estudiantes de clase media. ”

Esos hallazgos no concuerdan con las cifras de la oficina del gobernador, que encontró que aproximadamente 95.000 estudiantes solicitaron la beca y entre 22.000 y 23.000 terminaron recibiéndola.

Cuando el gobernador Andrew Cuomo anunció por primera vez la Beca Excelsior en enero de 2017, enmarcó la oferta de una universidad de cuatro años sin costo de matrícula para estudiantes de clase media como la última de una larga serie de políticas progresistas en las que el estado de Nueva York ha tomado la iniciativa. . Flanqueado por el senador Bernie Sanders, un senador independiente de Vermont, quien hizo de la universidad gratuita un elemento distintivo de su campaña, Cuomo le dijo a la multitud reunida en LaGuardia Community College: “Debería ser una llamada de atención para esta nación”.

Pero la historia de Baker y otras ilustran los desafíos que enfrentan las localidades al implementar programas de asequibilidad universitaria que son verdaderamente transformadores tanto para estudiantes individuales y familias, como para los estados y ciudades mismos que esperan que las iniciativas impulsen su fuerza laboral con educación universitaria.

Más estados están ofreciendo programas de 'universidad gratuita'

En los últimos años, los estados y las localidades han lanzado programas universitarios gratuitos o de promesa, cuyo objetivo es cubrir los costos universitarios de alguna forma (a veces solo la matrícula, a veces más) para los estudiantes que viven en un lugar determinado.

Uno de los principales beneficios de la universidad gratuita o los programas de promesa, según sus partidarios, es que les indican a los estudiantes que de otro modo pensarían que no pueden pagar la universidad que hay un camino financieramente viable disponible para ellos. También sirven como antídoto contra el opaco sistema de ayuda financiera, que pide a los estudiantes que salten a través de aros para demostrar su nivel de necesidad antes de recibir ayuda.

Pero la gran proporción de solicitantes rechazados de Excelsior indica que los funcionarios no comunicaron los requisitos correctamente, dijo Sara Goldrick-Rab, profesora de política y sociología de la educación superior en la Universidad de Temple y una de las arquitectas detrás del movimiento de universidades libres.

“ El 53% de los estudiantes universitarios públicos del estado de Nueva York asisten a la escuela sin pagar la matrícula gracias a los programas de ayuda financiera del estado. ”

— Don Kaplan, portavoz del gobernador Andrew Cuomo

El hecho de que el programa sirva a una pequeña parte de los estudiantes del estado no es un problema en sí mismo, según Goldrick-Rab. Lo preocupante es que el alto nivel de solicitantes rechazados indica que los funcionarios "lo exageraron enormemente". “Los principales problemas con la ayuda financiera se repitieron aquí”, dijo Goldrick-Rab. “Hay demasiadas barreras, malentendidos, falta de confianza y demasiadas trampas”.

Don Kaplan, vocero del gobernador, señaló en un comunicado que el 53% de los estudiantes universitarios públicos del estado de Nueva York asisten a la escuela sin pagar matrícula gracias a los programas de ayuda financiera del estado. Y, de hecho, parte de la razón por la que la proporción de estudiantes universitarios de Nueva York atendidos específicamente por Excelsior es relativamente modesta se debe a que el estado ya cuenta con un generoso programa de ayuda financiera, conocido como el Programa de asistencia para la matrícula o TAP, que cubre las necesidades de matrícula de muchos estudiantes en combinación con subvenciones federales. Excelsior llena los vacíos de matrícula después de que se toman en cuenta esas subvenciones.

“Estamos orgullosos de que con Excelsior, miles más estén asistiendo a la universidad gratis este año”, se lee en el comunicado, que luego se agrega. “Nueva York está ampliando el acceso a la universidad y haciéndolo asequible y el Centro para un Futuro Urbano no debería interponerse en el camino de ese progreso”.

Además, es posible que la existencia y la publicidad que rodea a Excelsior también hayan alentado a más estudiantes a postularse para la universidad y participar en el sistema de ayuda financiera por primera vez. Eso les dio acceso a estos recursos, incluso si en realidad no calificaron para Excelsior porque su matrícula está cubierta por las otras becas. Los solicitantes de CUNY y SUNY aumentaron un 11% y un 9% este año, según la oficina del gobernador.

La búsqueda de un programa de asequibilidad universitaria verdaderamente transformador

Hilliard dijo que está de acuerdo con la oficina del gobernador en que no se debe culpar necesariamente a Excelsior por no cubrir la matrícula de los estudiantes que ya tienen sus facturas pagadas por otros programas. Pero dijo que la proporción relativamente pequeña de estudiantes atendidos por la iniciativa genera dudas sobre si se trata de un programa de asequibilidad universitaria verdaderamente transformador.

Desde el principio, el programa de Nueva York ha estado plagado de críticas por imponer demasiados requisitos y por no servir a los estudiantes más necesitados del estado. Para calificar, los estudiantes deben ser de familias que ganen $110,000 al año o menos (en última instancia, ese límite aumentará a $125,000 para 2019). Muchos de los estudiantes universitarios más pobres de Nueva York tienen su matrícula cubierta por una combinación de becas Pell, el dinero que el gobierno federal proporciona a los estudiantes de bajos ingresos para pagar la universidad, y TAP.

“Desde el principio, el programa de Nueva York ha estado plagado de críticas de que imponía demasiados requisitos y que no atendía a los estudiantes más necesitados del estado. ”

Los fondos de Excelsior son solo para la matrícula, por lo que los estudiantes con otras fuentes de ayuda financiera no pueden usar la beca para gastos de manutención, libros u otros costos universitarios.

“Creo que uno puede preguntarse cómo logrará el estado su objetivo más amplio de hacer que la universidad sea asequible”, dijo Hilliard. “Está bastante claro que la asequibilidad sigue siendo un problema para los estudiantes, incluso cuando reciben ayuda financiera basada en la necesidad que cubre su matrícula”.

Además de estas disposiciones, los graduados deben vivir y trabajar en Nueva York durante la cantidad de años que usaron la beca después de dejar la escuela.

Pero quizás el requisito más controvertido: los estudiantes deben tomar 30 créditos por año para calificar para la beca. Eso va más allá incluso de lo que el gobierno federal considera tiempo completo con 12 créditos por semestre. “Ese requisito no es realista para los estudiantes de colegios comunitarios”, muchos de los cuales necesitan trabajar para pagar las necesidades básicas y asistir a la universidad, dijo Hilliard.

Y, de hecho, alrededor del 83% de los estudiantes rechazados de Excelsior lo fueron porque no tenían créditos suficientes, según su análisis. Dicho de otra manera: casi el doble de estudiantes a los que se les negó la beca por falta de créditos de los que realmente recibieron la beca. La implementación de arreglos incrementales, como permitir que los estudiantes de colegios comunitarios asistan a tiempo parcial y aún califiquen para la beca, podría ayudar a mitigar el problema, dijo Hilliard.

“Al incentivar la graduación a tiempo, el programa Excelsior tiene como objetivo reducir la deuda crediticia general”, dijo Kaplan en el comunicado. Otros programas de ayuda financiera de Nueva York también ofrecen financiamiento a estudiantes de medio tiempo.

Baker, sin embargo, dijo que el requisito de tiempo completo parece estar penalizándola por una situación en la que tiene pocas opciones. Cuando estaba en la escuela, Baker dijo que trabajaba en un hospital de 9:00 p. m. a 9:30 a. m. Luego se dirigía a clases, a menudo sin salir hasta las 5:00 p. m., delirando por la falta de sueño. “Me encantaría no ir a trabajar a tiempo completo, pero desafortunadamente no estoy en esa categoría”, dijo. "Parece que las personas que ya tienen la ventaja tenían una mejor oportunidad".

¿NY tiene matrícula universitaria gratuita?

En 2017, la Beca Excelsior del estado de Nueva York fue noticia cuando se convirtió en la primera del país en cubrir cuatro años de matrícula sin estar atado al rendimiento académico. Nueva York dijo inicialmente que más de 940,000 estudiantes con ingresos familiares de hasta $125,000 podrían calificar.

¿Son gratuitas las escuelas públicas en NY?

La ciudad de Nueva York alberga el sistema de escuelas públicas más grande del país. El Departamento de Educación de la Ciudad de Nueva York está dividido en 32 distritos escolares comunitarios y atienden a más de 1 millón de estudiantes en más de 1500 escuelas. Todo niño entre 5 y 21 años tiene derecho a la educación pública gratuita.

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