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Un equipo dirigido por la Universidad de Washington investigó si menos autos en la carretera debido a las órdenes de quedarse en casa conducían a un aire más limpio. Sasha • Historias / Unsplash

A partir de mediados de marzo, muchos estados emitieron órdenes de quedarse en casa o alentaron a las personas a trabajar desde casa para tratar de frenar la propagación de COVID-19. En las ciudades de todo el país, el tráfico diario disminuyó.

Pero, ¿condujo menos autos en la carretera a un aire más limpio? No necesariamente, según un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Washington.

Usando datos de calidad del aire de los monitores de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., el equipo de investigación buscó cambios en dos contaminantes comunes: ozono y partículas finas llamadas PM2.5. En comparación con los últimos 10 años, ninguno de los contaminantes ha sido consistentemente más bajo de lo esperado desde que comenzaron las órdenes de quedarse en casa. Pero el equipo descubrió que otro contaminante que proviene principalmente de los gases de escape de los automóviles, el NO2, se encontraba en niveles mucho más bajos en tres ciudades: Seattle, Los Ángeles y Nueva York (un 30 % más bajo en promedio) después de que se implementaron las órdenes de quedarse en casa.

Actualización 27 de enero de 2021: el documento se publicó originalmente en el servidor de preimpresión ChemRxiv, pero ahora ha sido revisado por pares. Se publicó en línea el 2 de enero en Science of the Total Environment. Este comunicado ha sido editado para reflejar ese cambio.

"Es difícil determinar si el aire es realmente más limpio ahora porque, en general, hay mucha variabilidad en el clima y los patrones de emisiones", dijo el autor principal Julian Marshall, profesor de ingeniería civil y ambiental de la UW. "No se pueden observar únicamente las concentraciones de hoy y compararlas con el mismo día hace un mes o un año".

Debido a que las concentraciones de contaminantes varían con el tiempo y entre las regiones, los investigadores desarrollaron un método para determinar si los niveles de contaminantes en una semana determinada eran notablemente diferentes de lo normal.

“Digamos que estás midiendo la altura y quieres saber si una diferencia de 2 pulgadas es un gran problema. Bueno, depende de cuánta variabilidad haya”, dijo Marshall. “Si mides la altura de las personas en una ciudad y luego tienes a alguien que es 2 pulgadas más alto que la altura promedio, probablemente dirías que todavía está en el promedio porque la altura de las personas varía en pies. Pero si encuentra un aro de aro de la NBA que es 2 pulgadas diferente del promedio, eso es un gran problema. La altura de la llanta se controla con tanta precisión”.

La métrica de "diferencias robustas" del equipo compara la concentración media de un contaminante durante una semana en 2020 con su concentración media en el mismo período de tiempo durante los últimos 10 años. La métrica también se ajusta a si una región se ha vuelto más limpia o más sucia en los últimos 10 años, muy parecido a ajustar los precios por inflación. Este cálculo produce una puntuación donde los números negativos indican que una región estaba más limpia de lo esperado para esa semana y los números positivos indican que una región estaba más sucia de lo esperado.

Los investigadores intentaron calcular la puntuación de las diferencias sólidas para los casi 1000 PM2.5 y los más de 1170 monitores de ozono en los EE. UU. Pero el equipo excluyó los monitores que tenían menos de tres años de datos o faltaban datos de al menos dos de los últimos tres años. Virginia Occidental no tenía monitores de PM2.5 que calificaran, y Rhode Island, Carolina del Sur y Hawái no tenían monitores de ozono que calificaran. Para todos los demás estados, el equipo usó datos de monitores individuales para calcular las puntuaciones a nivel estatal.

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El autor principal Bujin Bekbulat, estudiante de doctorado en ingeniería civil y ambiental de la UW Sasha Im/Universidad de Washington

California fue el primer estado en emitir una orden de quedarse en casa, el 19 de marzo. Esa semana, los niveles promedio de PM2.5 en todo el país fueron ligeramente (5 %) más altos de lo esperado. Desde entonces, los niveles de PM2.5 han seguido siendo similares a los valores esperados, al 17 de junio, cuando se publicó inicialmente esta historia. Nota del editor: los mapas y gráficos de esta historia se seguirán actualizando. Véalos para obtener información actualizada.

Los niveles de PM2.5 en estados individuales también fluctuaron con el tiempo, lo cual es normal dependiendo de lo que suceda con las emisiones y los patrones climáticos, dijeron los investigadores. Pero, en general, el equipo no vio ninguna tendencia de que los estados fueran consistentemente más limpios o más sucios con el tiempo.

“Todo el mundo decía que la contaminación tenía que ser menor después de que entraran en vigor las órdenes de quedarse en casa”, dijo el autor principal Bujin Bekbulat, estudiante de doctorado en ingeniería civil y ambiental de la UW. “Pero eso no es lo que vimos en los EE. UU. Fue muy sorprendente”.

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Si bien los investigadores analizaron todos los estados que tenían suficientes datos, este artículo destaca tres estados con órdenes de quedarse en casa y grandes áreas metropolitanas: Washington, California y Nueva York. A partir del 17 de junio, Washington tenía niveles de PM2.5 más altos de lo normal la semana antes de que entrara en vigencia su orden de quedarse en casa, y los niveles han rebotado desde entonces. Mientras tanto, California tenía niveles de PM2.5 más bajos de lo normal antes de la orden de quedarse en casa, y eso ha aumentado gradualmente. Nueva York solo tuvo algunos condados que informaron datos, pero en esos condados, los niveles de PM2.5 se mantuvieron relativamente constantes durante el transcurso de 2020.

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En todo el país, los niveles de ozono cayeron por debajo de los valores esperados antes de que se emitieran las órdenes de quedarse en casa y han aumentado desde entonces, alcanzando los valores esperados a principios de mayo. A partir del 17 de junio, cuando se publicó inicialmente esta historia, los niveles de ozono seguían siendo similares a los valores esperados. Los niveles de ozono a menudo cambian con el tiempo, dijeron los investigadores, dependiendo de lo que suceda con las emisiones y el clima.

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Similar a los datos de PM2.5, los niveles de ozono variaron según el estado. Por ejemplo, los niveles de ozono de Nueva York fueron similares a la tendencia nacional. California tenía niveles de ozono más bajos antes de la orden de quedarse en casa y esos niveles aumentaron gradualmente a más de lo esperado antes de volver a caer la semana del 13 de mayo. Washington solo tenía un condado que reportaba datos de ozono, el condado de King, y sus niveles de ozono estaban dentro de los rango esperado cuando la orden de quedarse en casa entró en vigencia. Desde entonces, los niveles han fluctuado entre más bajos y más altos de lo esperado.

Si bien el equipo no observó una caída constante en los niveles de ozono y PM2.5, los investigadores se preguntaron si el NO2, un contaminante que está más estrechamente relacionado con el escape de los automóviles, se vería afectado por menos personas en la carretera. La EPA aún no ha publicado los niveles de NO2 para 2020, por lo que el equipo utilizó datos de Seattle, Los Ángeles y la ciudad de Nueva York de un sitio web que rastrea los niveles de NO2 en ciudades de todo el mundo.

Los niveles de NO2 para las tres ciudades fueron más bajos de lo esperado la semana de las órdenes de quedarse en casa de los tres estados, con Seattle un 46% más bajo, Los Ángeles un 56% más bajo y la ciudad de Nueva York un 46% más bajo. Estos niveles generalmente se han mantenido por debajo de los valores normales, a partir del 17 de junio. Estos hallazgos son consistentes con las observaciones satelitales de NO2 recientemente informadas, dijeron los investigadores.

Datos de NO2

  • Seattle
  • los Angeles
  • Nueva York

“Todo el mundo piensa que debido a que tanta gente no conduce, el aire está realmente limpio, pero realmente depende del tipo de contaminación del que se esté hablando”, dijo Bekbulat. “Los automóviles son el principal contribuyente a los niveles de NO2, que han bajado, así que hay algo en la intuición de la gente. Pero todavía estamos usando electricidad, y esa planta de energía está generando emisiones. Cuando hace frío, la gente sigue haciendo fuego y eso genera emisiones. La meteorología también juega un papel: el aire estancado tiende a ser más sucio. Están sucediendo todo tipo de cosas que podrían explicar por qué pensamos que todos estamos cerrando, pero los niveles de contaminación no muestran eso”.

Otros coautores de este artículo son Joshua Apte de la Universidad de Texas en Austin, Dylan Millet y Kelley Wells de la Universidad de Minnesota y Allen Robinson de la Universidad Carnegie Mellon. Esta publicación fue desarrollada como parte del Centro para Soluciones de Aire, Clima y Energía, que recibió el apoyo de un Acuerdo de Asistencia otorgado por la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

Para obtener más información, comuníquese con Marshall en [email protected] y Bekbulat en [email protected]

Número de concesión: R835873. Esta investigación no ha sido revisada formalmente por la EPA. Las opiniones expresadas en este documento son exclusivas de los autores y no reflejan necesariamente las de la Agencia. La EPA no respalda ningún producto o servicio comercial mencionado en esta publicación.

Etiquetado con: Facultad de Ingeniería, COVID-19, Estudios de COVID-19, Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental, Julian Marshall, salud de la población, preprint

Cuánto del aire está contaminado 2021

Reflejos

Medida Valor 2021 Clasificación 2021
Contaminación del aire Microgramos de partículas finas por metro cúbico 8.3
Infracciones de agua potable Porcentaje de sistemas de agua comunitarios 0,8%
Reglamento de no fumar †Porcentaje de la población 61,1%
Evaluación de riesgos Indicador ambiental Puntaje Puntaje sin unidades

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