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Roland Weihrauch—Getty Images

L os médicos pueden ayudar a los pacientes a recuperarse de accidentes cerebrovasculares mientras se encuentran en cualquier parte del mundo, incluso en estados o países distantes entre sí, mediante el uso de una combinación de robótica y dispositivos de realidad virtual.

Está sucediendo en el Instituto de Tecnología de Georgia, donde Nick Housley dirige el Laboratorio de Integración Sensoriomotora. Allí, los pacientes que se someten a neurorrehabilitación, incluidos los que se recuperan de un derrame cerebral, están equipados con dispositivos robóticos llamados Motus, que se sujetan a sus brazos y piernas. El objetivo: acelerar la recuperación y ayudar con los ejercicios de rehabilitación. Los pacientes y los médicos que usan el sistema usan cascos de realidad virtual. El dispositivo Motus envía información al médico, quien puede guiar al paciente a través de ejercicios diseñados para recuperar los movimientos que ha perdido. “El auricular te dice cosas realmente críticas, como cuánta fuerza puede ejercer el músculo de alguien”, dice Housley. “También puede adaptar una intervención; por ejemplo, si alguien tiene dificultades para tomar una taza de café, puede guiarlo en tiempo real”.

La realidad virtual se usa cada vez más para capacitar a los proveedores de atención médica, ayudar con el manejo del dolor y brindar telemedicina en todo el mundo. Los auriculares son relativamente económicos ahora, entre $ 300 y $ 1,000 por dispositivo, y pueden expandir el alcance de un profesional a cualquier parte del planeta. “Las ventajas potenciales de la realidad virtual para los médicos son tremendas, y solo los límites de nuestra imaginación restringen las posibilidades”, dice el Dr. José Barral, presidente de ciencias biomédicas en la Escuela de Medicina Bernard J. Tyson de Kaiser Permanente en Pasadena, California.

Según un estudio, la realidad virtual juega un papel importante en la mejora del desempeño de los médicos y debería utilizarse como una herramienta educativa complementaria. La cirugía laparoscópica, por ejemplo, se puede enseñar mediante la RV, y este tipo de formación conduce a una mayor precisión. Las herramientas de realidad virtual son "muy efectivas para transferir habilidades al quirófano", escriben los autores del estudio. Agregaron que la realidad virtual debe usarse para capacitar a los médicos en habilidades como suturas, ultrasonido y procedimientos de enfermería.

De acuerdo con la Junta Estadounidense de Medicina Interna, es mejor que los médicos residentes reciban capacitación a través de herramientas de realidad virtual antes de intentar intervenciones de la vida real en los pacientes. La realidad virtual es una forma efectiva de aprender a realizar un monitoreo hemodinámico invasivo y ventilación mecánica, dice la organización.

Otro estudio describió la realidad virtual como "una piedra angular de la formación clínica". Ofrece beneficios para estudiantes y educadores, anotaron los investigadores, y brinda capacitación clínica rentable, repetible y estandarizada bajo demanda. “Aunque la realidad virtual no es una panacea, es una poderosa herramienta educativa”, dijeron los autores.

Sin embargo, la realidad virtual aún no es una parte estándar de los arsenales de la mayoría de los médicos. Los cascos de realidad virtual todavía son toscos y la calidad de imagen no puede competir con la del mundo real. Además, los auriculares tienen interfaces de usuario poco intuitivas y pueden presentar riesgos para la salud como mareos, dice Rema Padman, quien estudia realidad virtual como profesora de ciencias administrativas e informática de atención médica en el Heinz College de la Universidad Carnegie Mellon. “En particular, las limitaciones de hardware de los auriculares y el software y las herramientas que los acompañan plantean desafíos para los médicos que usan la realidad virtual en cirugía”, dice Padman. “Del mismo modo, existen limitaciones en términos de uso prolongado para pacientes, especialmente aquellos que son vulnerables o frágiles, como niños y ancianos”.

A pesar de estos inconvenientes, la realidad virtual es muy prometedora. He aquí un vistazo a cómo se está utilizando para mejorar la telemedicina, la cirugía y la formación médica.

telemedicina

Cuando Housley trabaja de forma remota con sobrevivientes de accidentes cerebrovasculares, salva la distancia entre él y sus pacientes mediante el uso de la realidad virtual. La mayoría de los pacientes con accidente cerebrovascular que son tratados por los médicos del Instituto de Tecnología de Georgia tienen debilidad muscular de moderada a severa o parálisis conocida como hemiparesia. La realización de evaluaciones y exámenes físicos requiere interacciones físicas, como pruebas manuales de músculos, reflejos y sensoriales, que serían casi imposibles a través de la telemedicina tradicional. Entonces, en cambio, Housley usa un exoesqueleto robótico y un entorno virtual para examinar a sus pacientes. “Esto funciona porque el paciente lleva un exoesqueleto robótico en su extremidad parética y alberga sensores y actuadores que me permiten digitalizar sus movimientos y acciones musculares”, dice. "Estos datos se me transmiten y me permiten actuar en consecuencia para personalizar el examen".

Otra parte del sistema Motus está diseñada para ayudar a los sobrevivientes de accidentes cerebrovasculares a través de juegos de realidad virtual. Hay alrededor de 25 tipos diferentes, que van desde tareas simples como ajustar un termómetro hasta mover un avatar en un entorno virtual. Estos juegos hacen que la terapia sea divertida, inmersiva y desafiante.

El sistema funciona tan bien como el tratamiento en persona, dice Housley, con el beneficio adicional de la comodidad. “Hice mi primera evaluación con alguien en Australia, y solo hubo un retraso de dos segundos”, dice. "Fue simplemente increíble saltar al entorno virtual y hacer que la interfaz de juego funcionara con ellos".

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Otro beneficio: los pacientes tienen fácil acceso a horas adicionales de terapia que no podrían recibir de proveedores en persona. Debido a que pueden usar la tecnología en el hogar, no tienen que viajar a una instalación ni preocuparse por las citas médicas que consumen mucho tiempo.

El uso de la realidad virtual ha dado como resultado resultados más acelerados para los pacientes, como mejoras en el rango de movimiento, reducción del dolor y mayor adherencia a los planes de tratamiento, dice Housley. En entornos virtuales, los pacientes pueden ver sus estadísticas personalizadas en tiempo real y realizar un seguimiento de su progreso, y como resultado, con frecuencia tienen una aceptación mucho mayor.

Cirugía

Las cirugías complejas pueden poner a prueba incluso a los médicos más experimentados, pero la realidad virtual ofrece una forma de practicar antes del procedimiento real.

A principios de este año, la Clínica Cleveland desarrolló una forma para que los neurocirujanos perfeccionen las técnicas quirúrgicas utilizando la realidad virtual. Un paciente programado para cirugía se someterá a resonancias magnéticas cerebrales, que se envían a una empresa que las transforma en imágenes 3D que se transfieren a una plataforma de realidad virtual. Allí, el médico puede planificar y practicar la cirugía antes del procedimiento. "Dar a los médicos experiencia de la vida real… mejorará los resultados cada vez", dice Pieter VanIperen, fundador de PWV Consultants, quien ayudó a crear plataformas de realidad virtual para la capacitación médica.

Más allá de la planificación y la práctica, la realidad virtual puede ayudar a los cirujanos en el quirófano. La startup de robótica Vicarious Surgical tiene como objetivo ayudar a los médicos a completar disecciones y suturas muy finas para expandir su acceso a la cavidad abdominal. El sistema combina brazos mecánicos similares a los humanos con tecnología VR. Su objetivo es “hacer que el cirujano se sienta como si fuera transportado al abdomen”, dice el Dr. Barry Greene, director médico de Vicarious Surgical.

Entrenamiento médico

El humo se eleva en el sitio de un atentado en el metro. Los primeros en responder llegan y tienen minutos para descubrir la mejor manera de clasificar a las víctimas. Pero esto no es la vida real: la escena está sucediendo en realidad virtual y los primeros en responder son estudiantes de medicina que usan auriculares. Es un sistema diseñado por la Facultad de Medicina de la Universidad Estatal de Ohio para ayudar a enseñar a los médicos y socorristas cómo ayudar en emergencias.

“Lo importante es encontrar a los pacientes que se beneficiarían de la atención médica de inmediato”, dice el Dr. Nicholas Kman, profesor de medicina de emergencia en la universidad que ayuda a realizar las sesiones de capacitación de RV. “La capacitación anterior fue a través de PowerPoint. Pero con la realidad virtual, es mucho más fácil aprender estas habilidades cuando ve a los pacientes frente a usted y siente el pulso” mientras vibran los controladores de los auriculares.

La universidad es una de un número creciente de facultades de medicina que incorporan la realidad virtual en su formación. La realidad virtual puede captar la atención de los estudiantes de una manera que los medios tradicionales como los libros o las pantallas de computadora no pueden, dice el Dr. Daniel Katz, vicepresidente de educación del Departamento de Anestesiología, Dolor y Medicina Perioperatoria de Mount Sinai en la ciudad de Nueva York. “Por ejemplo, imagine la diferencia entre hacer clic en una presentación de PowerPoint sobre seguridad contra incendios en comparación con estar en un quirófano en llamas, y depende de usted manejar la situación”, dice.

Los estudiantes de cuarto año de la Universidad Estatal de Ohio que estudian medicina de emergencia se ponen equipos de realidad virtual para aprender a cuidar a un paciente que sufre un ataque al corazón. Esta simulación comienza dentro de la sala de emergencias de un hospital cuando un paciente virtual llega en una camilla, luchando con un dolor opresivo en el pecho y dificultad para respirar.

Usando auriculares, los estudiantes evalúan rápidamente la condición del paciente. En la simulación, un avatar o representación virtual del estudiante está colocado al lado de la camilla, sosteniendo una tableta que se usa para solicitar pruebas y tratamientos. Mientras los estudiantes evalúan al paciente, él o ella sufre un paro cardíaco, que los estudiantes deben manejar con epinefrina. “Al hacer que manejen a ese paciente, están aprendiendo qué pasos tomar en la vida real”, dice Kman. "Es genial."

El dicho "ver uno, hacer uno, enseñar uno" ha sido la base de la formación quirúrgica durante más de un siglo, señala la Dra. Soheila Borhani, investigadora de la Universidad de Illinois en Chicago que estudia realidad virtual en medicina. Los estudiantes de medicina y los residentes primero observan un procedimiento realizado frente a ellos por un instructor, luego lo realizan una vez por su cuenta y finalmente se lo enseñan a uno de sus compañeros. “Hoy en día, es posible practicar un determinado procedimiento tantas veces como sea necesario mediante el uso de plataformas de realidad virtual que no solo permiten ensayos y errores repetidos sin riesgos, sino que también facilitan la comprensión 3D de estructuras anatómicas complejas”, dice Borhani.

El único medio que se acerca al nivel de inmersión de la realidad virtual es una simulación de alta fidelidad con actores, que es demasiado costosa para la mayoría de los escenarios, dice Katz. Tal simulación normalmente costaría miles de dólares y requeriría semanas de planificación. Entonces, en su lugar, Ohio State usa el auricular de realidad virtual Oculus Quest 2 de nivel de consumidor y puede organizar sesiones de capacitación en aproximadamente media hora. “El aprendizaje puede ocurrir a su conveniencia en la mayoría de los casos”, dice Katz.

El mayor desafío que enfrenta la realidad virtual en la educación médica es la falta de una plataforma integral y estandarización para las actividades educativas, dice Katz. No existe una "tienda de aplicaciones" para la educación médica, lo que significa que cada módulo debe comprarse a diferentes proveedores.

También hay desafíos de hardware, señala Katz. Por ejemplo, la tecnología de seguimiento de la mano que puede imitar con precisión los movimientos de la mano todavía va a la zaga del desarrollo de los auriculares, aunque está mejorando rápidamente.

Es probable que los futuros avances en hardware hagan que las plataformas de realidad virtual sean una parte cada vez mayor del conjunto de herramientas médicas, dice Douglas Danforth, profesor asociado de obstetricia y ginecología en la Facultad de Medicina de la Universidad Estatal de Ohio que trabaja con realidad virtual. “A medida que mejore la potencia de procesamiento, las simulaciones de realidad virtual se volverán más realistas y, con el tiempo, serán casi indistinguibles de la interacción con pacientes reales”, dice Danforth.

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