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Mientras el mundo busca reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, un nuevo estudio de Canadá muestra que los cultivos genéticamente modificados (GM) pueden ayudar a la agricultura a hacer su parte.

El estudio sugiere que los cultivos transgénicos tolerantes a herbicidas y el glifosato pueden aumentar el secuestro de carbono en el suelo, manteniendo así el dióxido de carbono en el suelo en lugar de liberarlo a la atmósfera, donde contribuye al calentamiento global.

Durante la COP26 convocada recientemente, los gobiernos reconocieron que las prácticas de gestión de suelos y nutrientes y el uso óptimo de los nutrientes se encuentran en el centro de los sistemas de producción de alimentos sostenibles y resistentes al clima y pueden contribuir a la seguridad alimentaria mundial.

El uso de la labranza como una forma de control de malezas contribuye a las alteraciones del suelo, con la posterior liberación de carbono a la atmósfera, señala el estudio, que se publicó en Sustainability, una revista revisada por pares. Sustituir la labranza por medidas de control de malezas que aseguren una alteración mínima del suelo reduce la cantidad de carbono liberado y aumenta el secuestro de carbono a través de la producción continua de cultivos.

“La labranza libera carbono cada vez que se labra el suelo, lo que evita que el suelo pueda aumentar el secuestro de carbono”, dijo el Dr. Stuart Smyth, profesor asociado en el Departamento de Economía Agrícola y de Recursos de la Universidad de Saskatchewan y uno de los autores del estudio, le dice a la Alianza para la Ciencia.

“La adopción de cultivos transgénicos y el uso de productos químicos asociados con estos cultivos confirma que el control de malezas es efectivo y que ya no se requiere labranza”, dice. “Eliminar la labranza para el control de malezas es la única forma en que la agricultura puede aumentar el secuestro de carbono”.

Usando un marco de contabilidad de carbono, los investigadores pudieron estimar el secuestro de carbono en la provincia canadiense de Saskatchewan durante un período de 30 años. Los autores también utilizaron datos recopilados a través de una encuesta en línea de agricultores de Saskatchewan entre noviembre de 2020 y abril de 2021. Los participantes de la encuesta respondieron preguntas sobre sus prácticas de gestión de la tierra durante dos períodos de tiempo, 1991-1994 y 2016-2019, para determinar cómo sus prácticas han cambiado en los últimos 25 años. Los resultados cuantifican la transición de las tierras de cultivo como emisores netos de carbono a secuestradores netos de carbono.

“Esta evidencia confirma que la correlación entre los cultivos tolerantes a herbicidas modificados genéticamente y el uso de glifosato es un factor que impulsa el aumento del secuestro de carbono en el suelo”, señalan los autores.

Con base en los resultados, los investigadores encontraron que la adopción de cultivos GM y variedades tolerantes a herbicidas (HT), que generalmente incluyen el uso de glifosato, había facilitado cambios sustanciales en las prácticas de manejo de la tierra por parte de los agricultores de Saskatchewan durante los últimos 30 años. Otros resultados indicaron que los agricultores ven estas tecnologías como cruciales para mantener las prácticas sostenibles que han adoptado desde 1995.

“El control mejorado de malezas aportado por estas tecnologías brindó a los agricultores una mayor oportunidad de reducir o eliminar las prácticas de labranza y barbecho de verano”, señala el documento. “Los agricultores indican que sin la disponibilidad de la tecnología HT, las hectáreas gestionadas con barbecho de verano aumentarían del 1 % al 23 %, lo que representa una disminución en el secuestro anual de los suelos de Saskatchewan de alrededor de 2,2 millones de Mg SOC”.

Si bien muchas organizaciones ambientales argumentan que la agricultura regenerativa y orgánica son las soluciones para mejorar la sustentabilidad, carecen de evidencia para respaldar estas afirmaciones, dice Smyth. Las prácticas regenerativas y orgánicas prohíben los productos químicos sintéticos y los cultivos transgénicos y, por lo tanto, dependen de la labranza para el control de malezas. La sostenibilidad mejorada no es posible sin tecnologías innovadoras como cultivos transgénicos y productos químicos sintéticos, afirma Smyth.

“La evidencia presentada en nuestro artículo ilustra la hipocresía de los activistas ambientales que piden una mayor sostenibilidad de la agricultura y, sin embargo, exigen la prohibición de los cultivos transgénicos y el uso de productos químicos como el glifosato”, señala.

Smyth insta a los formuladores de políticas gubernamentales a garantizar que las políticas agrícolas estén basadas en evidencia, no en sentimientos ambientales.

Un ejemplo reciente destacado es el plan de México para eliminar gradualmente el uso de glifosato y prohibir el cultivo y las importaciones de maíz transgénico durante los próximos tres años, una decisión que se considera motivada por la ideología, más que por la ciencia.

Los autores opinan que cualquier prohibición de cultivos transgénicos o legislación que restrinja el uso de glifosato es la antítesis de la evidencia agrícola canadiense y no contribuirá a aumentar la sostenibilidad agrícola.

“Existe una amplia evidencia agrícola de los países en desarrollo de que el control ineficiente de malezas es el factor más importante que limita el rendimiento”, dice Smyth a Alliance. “Las tecnologías que mejoran el control de malezas son fundamentales para mejorar los rendimientos, lo que contribuye a mejorar la sostenibilidad y la seguridad alimentaria”.

A pesar de las contribuciones significativas realizadas por los agricultores que adoptan prácticas de gestión sostenible de la tierra para apoyar la captura de carbono, estas contribuciones rara vez llegan a la mesa alta de las discusiones sobre políticas ambientales o de mitigación del cambio climático, señalan los autores. Además, a menudo no se reconoce el papel de diversas tecnologías, como los cultivos transgénicos transgénicos y el glifosato, en estas adopciones sostenibles.

Como señaló la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, se ha demostrado que el secuestro de carbono en el suelo tiene el mayor potencial de sumidero en los ecosistemas terrestres y agroecosistemas.

Imagen: Campo de alfalfa en Saskatchewan, Canadá. Foto: Shutterstock/Nalidsa


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