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Salud Longevidad Plasma sanguíneo Silicon Valley

La firma española Grifols ayudó a desencadenar un alboroto el año pasado cuando, junto con otras firmas, ofreció casi el doble del precio actual por donaciones de sangre para un ensayo de tratamiento con COVID-19. La Universidad Brigham Young en Idaho tuvo que amenazar a algunos estudiantes emprendedores con la suspensión para evitar que intentaran intencionalmente contraer COVID-19. Sin embargo, la prueba fracasó y ahora la firma con sede en Barcelona espera extraer algo mucho más valioso del plasma de jóvenes voluntarios: un conjunto de moléculas microscópicas que podrían revertir el proceso de envejecimiento.

A principios de este año, Grifols cerró un trato de $146 millones para comprar Alkahest, una compañía fundada por el neurocientífico Tony Wyss-Coray de la Universidad de Stanford, quien, junto con Saul Villeda, reveló en artículos científicos publicados en 2011 y 2014 que la sangre de ratones jóvenes tenía efectos restauradores aparentemente milagrosos en los cerebros de ratones ancianos. El descubrimiento se suma a un área candente de investigación llamada gerociencia que "busca comprender los mecanismos moleculares y celulares que hacen del envejecimiento un factor de riesgo importante y un impulsor de afecciones y enfermedades crónicas comunes de la edad adulta", según los Institutos Nacionales de Salud. En los últimos seis años, Alkahest ha identificado más de 8.000 proteínas en la sangre que son potencialmente prometedoras como terapias. Sus esfuerzos y los de Grifols han dado como resultado al menos seis ensayos de fase 2 completados o en curso para tratar una amplia gama de enfermedades relacionadas con la edad, incluidos el Alzheimer y el Parkinson.

Alkahest y un número creciente de otras empresas emergentes de salud de gerociencia señalan un cambio en el pensamiento sobre algunas de las enfermedades más intratables que enfrenta la humanidad. En lugar de centrarse únicamente en la etiología de enfermedades individuales como las enfermedades cardíacas, el cáncer, el Alzheimer y la artritis (o, en realidad, el COVID-19), los geroscientíficos intentan comprender cómo se relacionan estas enfermedades con el factor de riesgo más grande de todos: el envejecimiento humano. . Su objetivo es piratear el proceso de envejecimiento y, en el proceso, retrasar o evitar la aparición de muchas de las enfermedades más asociadas con el envejecimiento.

La idea de que el envejecimiento y la enfermedad van de la mano no es nada nuevo, por supuesto. Lo que es nuevo es la nueva confianza de los científicos en que el "envejecimiento" se puede medir, aplicar ingeniería inversa y controlar.

Hasta hace poco, "las personas que trabajaban en enfermedades no creían que el envejecimiento fuera modificable", dice Felipe Sierra, quien recientemente se jubiló como director de la División de Biología del Envejecimiento del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento, parte de los NIH. "De hecho, eso es lo que dicen muchos libros de medicina: el principal factor de riesgo de las enfermedades cardiovasculares es el envejecimiento, pero no podemos cambiar el envejecimiento, así que hablemos del colesterol y la obesidad. Para la enfermedad de Alzheimer, el envejecimiento es el principal factor de riesgo, pero hablemos de la acumulación en el cerebro de las proteínas beta-amiloides. Ahora eso está empezando a cambiar".

Felipe Sierra, quien recientemente se jubiló como director de la División de Biología del Envejecimiento, parte de los Institutos Nacionales de Salud. Cortesía de NIH/Instituto Nacional sobre el Envejecimiento

El resultado es una avalancha de dinero de inversión, una explosión de investigación sobre qué es exactamente lo que falla en nuestro cuerpo a medida que envejecemos y la promesa de resultados clínicos en el futuro.

En los meses previos a la pandemia, los inversores aportaron miles de millones de dólares para financiar biotecnologías destinadas a comercializar la nueva ciencia. Algunas firmas de biotecnología están desarrollando medicamentos e infusiones diseñados para limpiar células parecidas a zombis y desechos metabólicos que se acumulan con la edad. Otros esperan infundir nuevo vigor a los componentes celulares debilitados, como las células madre, o incitar al cuerpo a realizar acciones beneficiosas mediante la adición de hormonas o proteínas oscuras, que disminuyen a medida que envejecemos. El NIA, bajo la dirección de su director, Richard Hodes, anunció recientemente planes para gastar unos 100 millones de dólares durante los próximos cinco años en investigación básica destinada a comprender la "senescencia celular".

"No tienes idea de cuántas personas están interesadas en invertir dinero en la longevidad", dijo Nir Barzilai, director fundador del Instituto para la Investigación del Envejecimiento de la Facultad de Medicina Albert Einstein de la Universidad Yeshiva, y fundador de una empresa dedicada a la salud mitocondrial. . "Hay miles de millones de dólares".

Aunque la gran mayoría de estos esfuerzos permanecen en desarrollo preclínico, varios han ingresado recientemente a ensayos de la FDA y podrían llegar al mercado en unos pocos años. Algunos ya están apareciendo en el mercado gris, lo que genera preocupaciones de que los mercachifles están vendiendo aceite de serpiente antienvejecimiento. Mientras tanto, a otros les preocupa lo que podría pasar si estos medicamentos realmente cumplen su promesa: ¿se obligará a los jóvenes pobres a vender su sangre a los multimillonarios ancianos? ¿Se convertirán las píldoras antienvejecimiento mágicas en la provincia de Park Avenue y los ricos de Hollywood, como los estiramientos faciales, los tapones para el cabello y las inyecciones de botox? ¿El resto de nosotros, los campesinos seniles, nos veremos obligados a verlos envejecer hacia atrás mientras nos marchitamos y morimos?

Hackear la vejez

Envejecer generalmente no termina bien. A pesar de los avances masivos en la esperanza de vida humana (durante los últimos 150 años, casi se ha duplicado en muchas naciones desarrolladas, aunque se redujo el año pasado debido a la pandemia), todavía no hemos encontrado una manera de detener el número implacable de vidas. en nuestros cuerpos.

Personas mayores que practican yoga en un centro de vida asistida para ayudar a mantenerse ágiles; Silicon Valley está trabajando en su propia solución a los problemas de movilidad y otros problemas de la vejez. Craig F. Walker/The Boston Globe/Getty

Cuando envejecemos, nuestro sistema inmunológico comienza a descomponerse, creando un estado de inflamación de bajo nivel que suprime la regeneración celular y provoca esos dolores y molestias. Puede que estemos viviendo más tiempo, pero estamos sufriendo. A medida que nuestras mitocondrias dejan de producir energía de manera efectiva para nuestras células, pasamos muchos de esos años extra duramente ganados tomando siestas por la tarde. A medida que nuestras células madre se vuelven letárgicas e inactivas, nuestra masa muscular se reduce y nuestros huesos se vuelven cada vez más frágiles. En resumen, nuestros cuerpos se desmoronan.

El primer indicio de que es posible piratear la biología del envejecimiento provino, de manera bastante improbable, de una serie de experimentos de laboratorio con una especie humilde de gusano redondo. A fines de la década de 1980 y principios de la de 1990, los estudios de gemelos idénticos ya habían demostrado que alrededor del 30 por ciento de la longevidad en humanos podía atribuirse a la genética. Pero la mayoría de los científicos creían que el proceso de envejecimiento era un fenómeno demasiado complejo para modularlo simplemente modificando un par de genes o tomando una pastilla.

Luego, en 1993, Cynthia Kenyon, bióloga de la Universidad de California en San Francisco, duplicó la vida útil de un gusano de tres semanas a seis mediante la mutación de un solo gen. El trabajo sugirió la posibilidad de medicamentos que podrían aumentar la longevidad sin atacar enfermedades específicas. Sugirió que el proceso de envejecimiento en sí podría ser manipulado.

En ese momento, un grupo marginal de entusiastas de la longevidad, sin saberlo, ya estaba tratando de hacer lo que Kenyon hizo con los gusanos redondos a través de la práctica de la restricción calórica. Esta idea despegó cuando el gerontólogo Roy Walford de UC Los Ángeles duplicó la vida útil de los ratones de laboratorio al restringir su ingesta calórica y luego se convirtió en un defensor vocal de la práctica en humanos. Escribió una serie de libros superventas en la década de 1980 y adoptó una dieta de 1600 calorías diarias durante los últimos 30 años de su vida. Hoy en día, sus acólitos demacrados todavía se pueden ver en las conferencias de longevidad, midiendo meticulosamente su comida durante las pausas para el almuerzo.

La ciencia emergente ahora explica por qué puede haber algo en este método de bio-piratería. En los humanos, la insulina es la señal hormonal que le indica a nuestras células que absorban azúcar y la conviertan en energía. Junto con una hormona estrechamente relacionada llamada Factor de crecimiento similar a la insulina 1 (IGF1), la insulina afecta una gran cantidad de otros procesos celulares, incluida la tasa de división celular, que muchos creen que está directamente relacionada con el envejecimiento. Cuando la insulina y el IGF1 en humanos o compuestos análogos en gusanos se reducen, porque nos estamos muriendo de hambre o porque los genes han sido modificados, una gran cantidad de mecanismos de reparación celular que normalmente están en espera se ponen en marcha.

La adaptación tiene sentido desde la perspectiva de la evolución. Los tiempos prehistóricos consistieron en largos períodos de escasez puntuados por preciosas ventanas de abundancia. Dado que no se sabía cuánto durarían los buenos tiempos, nuestros antepasados ??desarrollaron la capacidad de crecer y desarrollar grasa y músculo lo más rápido posible. Un festín provocó que el cuerpo liberara insulina e IGF1, lo que permitió que nuestras células comenzaran a absorber glucosa y las impulsó a verter energía en la reproducción y regeneración celular mientras nuestros niveles de insulina permanezcan altos.

Placas de beta-amiloide y tau en el cerebro. Cortesía de NIH/Instituto Nacional sobre el Envejecimiento

Cuando las calorías ya no eran fáciles de obtener, nuestros cuerpos se adaptaron al reducir los niveles de insulina e IGF1, una señal para que nuestras células ralentizaran la regeneración y la reproducción y, en cambio, desviaran la energía hacia los procesos celulares que probablemente faciliten nuestra supervivencia en tiempos fríos y difíciles. El cuerpo humano protege las células que ya tiene: produce más enzimas para asegurar que las proteínas no se plieguen mal, acelera la maquinaria diseñada para reparar el ADN roto y descompone los desechos celulares y las células defectuosas que de otro modo ignoraría, buscando partes que pueda utilizar para alimentar a sus células más sanas durante los días de escasez. En el proceso, limpia la basura celular que, particularmente a medida que envejecemos, probablemente promueva una inflamación de bajo nivel.

Actualmente no existe una indicación aprobada por la FDA para medicamentos que se dirijan al proceso de envejecimiento en sí. Para obtener la aprobación, los medicamentos deben estar dirigidos a una enfermedad específica. No es una coincidencia que algunos gerontólogos hayan elegido el popular medicamento para la diabetes metformina como "plantilla" para una nueva clase de medicamentos antienvejecimiento aprobados por la FDA. Funciona al influir en la sensibilidad del cuerpo a la insulina y puede tener un efecto sobre el ritmo del metabolismo y el gasto de energía. Si los estudios en curso confirman su eficacia y obtiene la aprobación, se crearía una categoría regulatoria completamente nueva de medicamentos que, en lugar de tratar enfermedades específicas, trabajarán para evitar que nuestros cuerpos se deterioren aún más una vez que ya hayamos desarrollado uno.

"El envejecimiento conduce a la enfermedad", dice Barzilai de Albert Einstein, quien dirige el estudio. "Ese es nuestro punto. Si dejamos de envejecer, deja de impulsar las enfermedades".

Es posible que una gran cantidad de otros medicamentos antienvejecimiento potenciales no se queden atrás. Los biólogos moleculares descubrieron una segunda forma importante de manipular el proceso de envejecimiento a principios de la década de 2000 mediante la reproducción de cepas de levadura de panadería, moscas de la fruta y gusanos para vivir más tiempo. Secuenciaron los genomas de las cepas más resistentes y luego trabajaron hacia atrás para identificar las variantes genéticas específicas que parecían estar asociadas con una mayor longevidad. Eso los llevó a mTOR, una variante genética que sirve como objetivo de un fármaco antienvejecimiento llamado rapamicina, que ahora se encuentra en ensayos clínicos. Entre estos esfuerzos científicos se encuentra un estudio longitudinal masivo sobre el envejecimiento canino en la Universidad de Washington, que inscribió a 30 000 perros y planea seleccionar 500 perritos afortunados para participar en un ensayo de rapamicina.

La búsqueda de otras "perillas de control" que podrían ser el objetivo de las drogas continúa en las instituciones de investigación de todo el mundo. Un tercer enfoque aumentaría la producción de una enzima llamada AMP-quinasa, que modula procesos celulares como el crecimiento y el metabolismo, según el nivel de energía disponible para el consumo. También ha surgido en los últimos años como otro objetivo prometedor, junto con muchas otras moléculas, hormonas y proteínas que parecen decaer con la edad y que juegan un papel clave en la reparación, regeneración, protección y funcionamiento celular.

Vera Gorbunova, codirectora del Centro de Investigación del Envejecimiento de Rochester en la Universidad de Rochester, y sus colegas compararon 18 especies de roedores, incluidos castores, hámsteres y ratones, los clasificaron por longevidad y buscaron patrones interesantes. Significativamente, encontraron que la reparación "más robusta" del ADN roto, los planos celulares a nivel molecular que se encuentran en cada una de nuestras células, parece evolucionar junto con la longevidad. En otras palabras, las especies que viven más tiempo tienen una capacidad más robusta para solucionar el tipo de problemas que inevitablemente ocurren con la edad. La investigación fue publicada recientemente en la revista Cell.

Vera Gorbunova, codirectora del Centro de Investigación sobre el Envejecimiento de Rochester en la Universidad de Rochester Universidad de Rochester

"Hubo una correlación muy fuerte entre cuánto tiempo viven las diferentes especies y qué tan bien repararon las roturas del ADN", dijo Gorbunova. "También analizamos por qué es mejor. Encontramos una proteína que es muy importante en la reparación del ADN y es más activa en las especies longevas".

Gorbunova ha realizado algunos de sus trabajos más emocionantes sobre una oscura superestrella en el campo de la longevidad conocida como la rata topo desnuda, un roedor arrugado y sin pelo con un par de incisivos parecidos a los de un castor que vive en túneles en el este de África. La rata, a la que a veces se hace referencia con su tierno apodo, "Sand Puppy", tiene una expectativa de vida inusualmente larga: 30 años, 10 veces más que su primo cercano, el ratón de campo norteamericano, que rara vez pasa de los tres años.

Gorbunova atribuye gran parte de la resistencia de las ratas topo a la abundancia de ácido hialurónico, un componente importante de la piel que participa en la regeneración de tejidos. Aunque los ratones y los humanos también tienen ácido hialurónico, los tejidos de las ratas topo desnudas están "saturados de él", dice Gorbunova. Además de tener fuertes propiedades antioxidantes y otras que parecen atenuar las consecuencias destructivas de la inflamación crónica y generalizada que a menudo se acumula con la edad, la abundancia de hialuronano también parece prevenir el crecimiento de células cancerosas malignas.

"Hyaluronan es una historia muy bonita porque podemos ver la posibilidad de traducirla a los humanos", dice Gorbunova. "Lo tenemos, pero no tenemos mucho, así que creo que hay espacio para mejorar. Podemos encontrar formas de aumentar nuestros propios niveles de hialuronano".

Para Gorbunova, las diferencias entre el ratón y la rata topo desnuda se explican fácilmente por la evolución: sus respectivas adaptaciones están orientadas a aumentar sus posibilidades de éxito reproductivo. "Para un ratón, la mejor estrategia para tener más descendencia es ser muy, muy prolífico muy rápidamente porque entonces alguien se lo comerá y simplemente no tendrá oportunidad de vivir más tiempo", explica. "La rata topo desnuda vive bajo tierra y tiene muy pocos depredadores. Y se reproducen hasta muy tarde en la vida. Por lo tanto, desarrollarían el mecanismo para permitirles vivir más tiempo y respirar el mayor tiempo posible solo porque pueden. No hay nadie allí". para comerlos. Y cuanto más viven, más descendencia tienen".

Una rata topo desnuda en la Universidad de Rochester el 31 de enero de 2018. J. Adam Fenster/Universidad de Rochester

La misma lógica se aplica a los humanos, y también explica por qué nuestros cuerpos se desmoronan. Las enfermedades del envejecimiento, argumentan ahora muchos gerontólogos, son la consecuencia natural de los avances en la esperanza de vida moderna, que ahora se extiende décadas más allá de la edad reproductiva y, por lo tanto, no ha estado sujeta a la misma escultura evolutiva exquisitamente eficiente que podría aumentar nuestras probabilidades de sobrevivir. "Si pones este trabajo en una perspectiva evolutiva, se suponía que no íbamos a vivir tanto", dice Gerard Karsenty, presidente del Departamento de Genética y Desarrollo del Centro Médico de la Universidad de Columbia. "El envejecimiento es un invento de la humanidad. Ninguna especie animal ha engañado con éxito a su propio cuerpo —engañado a la naturaleza— excepto la humanidad. Los elefantes pueden vivir 100 años, pero vivieron 100 años hace un millón de años. Los humanos han burlado a su propio cuerpo".

Pero, ¿qué tiene que ver todo esto con la sangre joven de Wyss-Coray y Villeda?

Regeneración

Saul Villeda ahora dirige un laboratorio en UCSF en una colina con vistas al famoso Haight-Ashbury de San Francisco. Unas escaleras sinuosas conducen a un pasillo del sótano iluminado con fluorescentes y a un pequeño conjunto de habitaciones repletas de pared a pared con jaulas para ratones. Hay algo inusual en muchos de los ratones de la habitación. Están deambulando a través de sus jaulas, con dos cabezas, dos juegos de piernas y cuerpos de doble ancho.

Los ratones de doble ancho son productos de un procedimiento macabro conocido como "parabiosis", una técnica que Villeda dominó como estudiante de posgrado en el laboratorio de Wyss-Coray para el experimento improbable que condujo a la fundación de Alkahest y los ensayos clínicos en sangre destinados a tratar el envejecimiento. . El procedimiento, iniciado en el siglo XIX por el científico francés Paul Bert, fusiona los sistemas circulatorios de dos roedores abriendo sus cuerpos y cosiendo sus heridas, de modo que sus cuerpos se fusionen mientras sanan.

Para aprenderlo, Villeda contó con un maestro experto: Thomas Rando, un neurólogo que estudia la longevidad y ocupa la oficina contigua a la de Wyss-Coray. Rando tuvo la idea de revivir la oscura técnica a principios de la década de 2000. Había llegado a creer que una de las razones por las que nuestros cuerpos pierden sus poderes regenerativos a medida que envejecemos es porque nuestras células madre dejan de recibir las señales de nivel molecular necesarias para activarlas. Rando no sabía cuáles podrían ser esas señales. Pero sabía dónde encontrarlos: la sangre de ratones jóvenes. Entra la parabiosis.

Para probar su hipótesis, Rando unió ratones ancianos con roedores más jóvenes para que compartieran el mismo sistema circulatorio y luego probó su capacidad para curar pequeñas heridas. Los resultados fueron dramáticos. Los ratones mayores pudieron reparar pequeños desgarros en sus músculos mucho más rápido que sus pares que no estaban unidos a ratones más jóvenes. Los ratones más jóvenes, por otro lado, sanaron mucho más lento de lo normal.

Los resultados fueron estimulantes. Sugirieron que las células madre podrían revitalizarse simplemente reintroduciendo en el torrente sanguíneo las moléculas, presentes en la sangre joven, que podrían activarlas. El siguiente paso fue encontrar los factores específicos de promoción de la juventud en la sangre responsables del cambio. Pero eso no sería fácil.

"Es una expedición de pesca tan grande como te puedas imaginar", advirtió Rando en ese momento, señalando las miles de proteínas, lípidos, azúcares y otras moléculas pequeñas en el suero sanguíneo.

Wyss-Coray, quien estudió la enfermedad de Alzheimer, y el entonces estudiante de posgrado Villeda, al ver cómo se desarrollaba esto desde la casa de al lado, tenían dudas de que pudieran inducir un rejuvenecimiento similar en el cerebro. Fuera lo que fuera lo que había en la sangre joven que estimuló la regeneración, parecía poco probable que fuera capaz de atravesar la barrera hematoencefálica, el borde semipermeable que mantiene la circulación de la sangre, y gran parte de la carga que transporta, para que no entre en el sistema nervioso central. "Pero lo hicimos de todos modos, porque yo era estudiante de posgrado en ese momento, y Tony siempre apoyará las ideas locas", recuerda Villeda.

Después de juntar ratones viejos y jóvenes, Villeda sacrificó a los ratones viejos, les cortó el cerebro en rodajas diminutas y las tiñó con un tinte especial que se unía a las neuronas del bebé. Luego contó el número de nuevas neuronas y las comparó con los niveles normales de crecimiento neuronal en ratones de edad similar. Los resultados, cuando los publicó en 2014, conmocionaron al mundo científico. La infusión de sangre nueva triplicó el número de nuevas células nerviosas generadas en los cerebros de los ratones ancianos. Pero esa no fue la única revelación. Ya había demostrado que los miembros jóvenes de las parejas de ratones viejos y jóvenes unidos generaban muchas menos células nerviosas nuevas que los ratones jóvenes que deambulaban libres, sin ataduras a sus primos ancianos. Y mientras los ratones viejos se volvían más enérgicos, los ratones más jóvenes de repente se comportaron como si fueran de mediana edad.

Dado que la parabiosis no es una opción para los pacientes humanos, Villeda y Wyss-Coray intentaron realizar el mismo truco con una simple infusión de plasma sanguíneo. Allí, también, los resultados fueron mejores de lo que esperaban. En las tareas de navegación espacial, como encontrar una plataforma submarina para descansar en una cámara llena de agua, los ratones jóvenes que recibieron inyecciones de "sangre vieja" se desempeñaron mucho peor que un grupo que recibió inyecciones de plasma de ratones más jóvenes. Una vez infundidos con la sangre de ratones jóvenes, los ratones de sangre vieja, mientras tanto, pudieron ubicar la plataforma tan fácilmente como sus hermanos más jóvenes.

Un trabajador de la salud que sostiene plasma convaleciente. Ichal Chem/Riau Images/Barcroft Media/Getty

Los resultados generaron titulares en todo el mundo. Y pronto, Wyss-Coray y su protegido Villeda comenzaron a recibir muchos correos electrónicos extraños y, en ocasiones, macabros. Una misiva escalofriante vino de un hombre que se ofreció a proporcionar toda la sangre que Wyss-Coray podría necesitar para tal experimento; afirmó que podía obtenerla de niños humanos de cualquier edad. También hubo una avalancha de súplicas sinceras de los pacientes de Alzheimer y sus seres queridos que preguntaban sobre los ensayos en humanos, desesperados por evitar la marcha despiadada de la enfermedad incurable y degenerativa.

La consulta que cambió la vida de Wyss-Coray provino de la familia del multimillonario chino recientemente fallecido Chen Din-hwa, también conocido como el "Rey del hilo de algodón" de Hong Kong, por el negocio de suministro de hilo que estableció en 1949.

En su lecho de muerte, sufriendo de la enfermedad de Alzheimer avanzada, Din-hwa, de 89 años, recibió infusiones de plasma sanguíneo por una condición médica no relacionada. En las horas que siguieron, su nieto Vincent le diría más tarde a Wyss-Coray, el anciano se volvió sorprendentemente alerta y coherente, permitiendo a sus seres queridos unos preciosos momentos finales de conexión. La sangre joven parecía haber tenido un efecto notablemente restaurador en el anciano, tal como lo había hecho en los ratones de Wyss-Coray.

Después de la muerte de Din-hwa en 2012, Vincent, un biólogo molecular de UC Berkeley, trató de explicar el extraño fenómeno. Finalmente encontró el primer artículo de Wyss-Coray y Villeda sobre los ratones.

La noticia llegó a Wyss-Coray a través de un conocido mutuo en la industria biotecnológica. "Dijo: 'Tony, hay una persona rica en Hong Kong'", recuerda Wyss-Coray. "'Él quiere iniciar una empresa. ¿Estás interesado?'"

Vincent y Wyss-Coray formaron Alkahest, una empresa de biotecnología con sede en San Carlos que ha recaudado más de 150 millones de dólares de la empresa de la familia Din-hwa, el Grupo Nan-Fung, la Universidad de Stanford, la fundación Michael J. Fox y Grifols, la gigantesca empresa española. Blood Plasma que eventualmente compraría a todos los demás.

El verdadero trabajo de descubrir con precisión qué había en la sangre que causó esta notable transformación apenas estaba comenzando.

Química de envejecimiento

En los años transcurridos desde los experimentos iniciales con ratones, Villeda, Wyss-Coray y varios investigadores independientes han identificado una serie de proteínas que parecen tener efectos restauradores prometedores o, en la sangre de ratones ancianos, efectos perjudiciales. Ambos tipos podrían resultar útiles como posibles dianas farmacológicas. Si el ADN es el modelo del cuerpo, las proteínas son sus materiales de construcción. Estas moléculas esenciales, compuestas de aminoácidos, no son sólo el material fundamental a partir del cual construimos células óseas, cutáneas, musculares y cerebrales. También son las unidades que se utilizan para producir hormonas y otros agentes de señalización a nivel molecular que llevan mensajes de una parte del cuerpo a otra. Con la edad, al parecer, muchas de las proteínas que necesitamos para funcionar de manera eficiente disminuyen, mientras que las proteínas que no son buenas para nosotros se acumulan en lugares inconvenientes y arruinan el trabajo.

Villeda ha aislado una molécula presente en ratones que bloquea la regeneración de las células cerebrales y favorece el deterioro cognitivo. La molécula parece estar relacionada con la descomposición gradual del sistema inmunológico relacionada con la edad, y cuando se inyecta en la sangre de ratones más jóvenes, estas moléculas proinflamatorias pueden afectar la cognición. Y en mayo de 2019, Wyss-Coray demostró que era posible bloquear la actividad de otra proteína que se acumula con la edad, desencadenando un poderoso efecto restaurador y mejorando enormemente el rendimiento de ratones de edad avanzada en pruebas que miden la memoria y las capacidades cognitivas.

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Por el contrario, Villeda descubrió recientemente una proteína que promueve el aprendizaje y la memoria en ratones jóvenes. Karsenty de Columbia ha identificado una poderosa hormona que previene la depresión y mejora la memoria, entre otras cosas, pero que parece disminuir con la edad. En los humanos, la hormona cae precipitadamente después de los 50 años.

Aún no se sabe si las fracciones de sangre de Alkahest o cualquier otro fármaco saldrán de los ensayos clínicos. Pero parece probable que el primero de una nueva clase de medicamentos obtenga la aprobación en poco tiempo.

Dr. Gerard Karsenty Cortesía del Dr. Gerard Karsenty

En 2019, Alkahest presentó los resultados preliminares en una conferencia médica de los ensayos clínicos de fase II, que tienen como objetivo establecer los datos de dosificación inicial, pero también pueden revelar información sobre cómo y si un medicamento está funcionando en una pequeña población de pacientes. Los resultados sugirieron que las infusiones de plasma sanguíneo redujeron el deterioro cognitivo y funcional en pacientes que padecían la enfermedad de Alzheimer de leve a moderada. Los estudios en ratones sugieren que la sangre promueve el crecimiento de nuevas células cerebrales y reduce la neuroinflamación. La compañía también tiene ensayos en varias fases de desarrollo para tratar el Parkinson, la demencia y la recuperación postoperatoria, y ha aislado una variedad de moléculas presentes en sangre vieja que planea modular con medicamentos.

Además de los ensayos de fracción de sangre de Alkahest, una nueva clase de medicamentos "antienvejecimiento" llamados "senolíticos", cuyo objetivo es eliminar las células senescentes "similares a zombis" que se acumulan con la edad, han entrado en pruebas. Las células senescentes son aquellas que han dejado de dividirse y secretan factores proinflamatorios que suprimen los mecanismos normales de reparación celular y crean un ambiente tóxico para sus vecinos. La compañía más destacada en comercializar ese mecanismo, Unity Biotech, recaudó más de $220 millones y se hizo pública en NASDAQ en 2018. Aunque su medicamento para la osteoartritis de rodilla se detuvo después de decepcionantes ensayos de fase 2, otro medicamento senolítico destinado a tratar la osteoartritis relacionada con la edad la disminución de la visión está actualmente en curso; los resultados de los ensayos de Fase 1 se esperan para julio.

Muchos otros medicamentos están en desarrollo. En los días previos a la aparición de la COVID-19, los científicos de 14 instituciones de investigación de todo el país estaban reclutando a 3000 personas de entre 65 y 79 años de edad para participar en un estudio de seis años y 50 millones de dólares conocido como el ensayo TAME (para Apuntar al envejecimiento con la diabetes). fármaco metformina.) Ese estudio tiene como objetivo demostrar que la metformina puede retrasar la aparición de enfermedades crónicas relacionadas con la edad, como enfermedades cardíacas, cáncer y demencia, en aquellos que ya están afectados. Barzilai, quien está coordinando el estudio, dice que él y sus colegas están lanzando el esfuerzo no "para que podamos tener a todos con metformina, sino porque necesitamos que se apruebe la indicación clínica".

Las píldoras de metformina pasan por una máquina clasificadora en una planta farmacéutica de Laurus Labs Ltd. en Visakhapatnam, Andhra Pradesh, India, el miércoles 15 de noviembre de 2017. Sara Hylton/Bloomberg/Getty

De todos los candidatos, la metformina tiene quizás el historial más establecido en humanos, al menos en diabéticos. "Lo bueno de la metformina es que la hemos tenido durante 60 años", dice Barzilai. "Es una de las drogas más seguras, una de las drogas más baratas".

El lado oscuro de la larga vida

A pesar de la emoción, es demasiado pronto para celebrar. Los datos sobre si la metformina funciona en personas sanas no son definitivos. Y los senolíticos y las fracciones de plasma sanguíneo aún no se han probado en una gran población de pacientes.

Eso probablemente no impedirá que la gente aproveche el rumor para explotar a los pacientes más vulnerables. Se sabe que algunos pacientes de cáncer desesperados por una cura se dirigen a México o a islas tropicales oscuras en busca de peligrosos tratamientos con células madre no probados.

En 2016, un exestudiante de la Escuela de Medicina de Stanford llamado Jesse Karmazin abrió Ambrosia, una clínica en Monterey, California, que ofrece infundir a los clientes sangre de donantes de entre 16 y 25 años por $8000 el litro. En diciembre de 2018, HuffPost publicó una investigación que afirmaba que el único paciente que habló públicamente sobre las transfusiones de Ambrosia, tratamientos que esperaba lo ayudarían a vivir de manera más saludable en la vejez, murió a los 65 años después de sufrir un paro cardíaco.

La FDA emitió un aviso dos meses después advirtiendo a los consumidores de edad avanzada que estas transfusiones "no deben asumirse como seguras o efectivas" y se debe desaconsejar enfáticamente a los consumidores que "utilicen esta terapia fuera de los ensayos clínicos bajo la supervisión institucional adecuada de la junta de revisión y reguladora".

Business Insider informó en agosto de 2019 que Karmazin dijo que cerraría Ambrosia. Para noviembre, había colgado un nuevo tema, Ivy Plasma, que ofrecía tratamientos "fuera de etiqueta" con sangre joven y generaba nuevas alarmas entre los funcionarios de salud pública y los científicos. Ese es un "ejemplo perfecto" de una intervención que se ha demostrado que funciona en ratones pero que aún no se ha probado en humanos, dice Matt Kaeberlein, profesor de patología en la Universidad de Washington en Seattle.

Kaberlein, quien ha comenzado lo que espera se convierta en un estudio longitudinal sólido de 100 000 personas sobre el envejecimiento canino y, al mismo tiempo, realiza un gran estudio sobre la efectividad de la rapamicina para prolongar la vida de los perros ancianos, dice que hay "una tonelada de dinero" fluyendo hacia el campo y "una serie de ensayos e intervenciones prometedores". Pero ninguno aún tiene que superar el alto nivel establecido por la FDA: un gran ensayo clínico de fase 3 que muestra evidencia de que los pacientes mejoran significativamente y que los efectos secundarios no superan los beneficios potenciales. Es difícil decir cuándo sucederá eso: la pandemia de coronavirus ha interrumpido los ensayos y desviado la atención hacia el COVID-19.

Si los científicos tienen éxito en última instancia, la piratería del envejecimiento planteará cuestiones éticas preocupantes, especialmente cuando se trata de sangre joven. A raíz de esos primeros artículos, la popular serie de televisión Silicon Valley presentó un episodio en el que un multimillonario adinerado de las puntocom tenía su propio "chico de sangre" que lo seguía para proporcionarle transfusiones. "La idea de que solo las personas mayores y ricas pueden permitirse sangre joven es simplemente incómoda", dice Barzilai.

La mayoría de los geroscientíficos desaconsejan los autotratamientos. Sería imprudente, dicen, comenzar a tomar rapamicina, metformina y otros suplementos en gran parte no probados en el mercado que prometen grandes efectos. Por ahora, las únicas curas comprobadas contra el envejecimiento siguen siendo las que siempre han sido: ejercicio regular, una buena noche de sueño y una dieta saludable.

Corrección (7/4/21, 9:39 p. m. EDT): la primera oración se modificó para dejar en claro que Grifols no fue la única empresa que ofreció precios más altos de lo normal para donaciones de sangre para ensayos de tratamiento de COVID-19. Además, Tony Wyss-Coray es un neurocientífico, no un neurólogo como se informó originalmente.

Corrección: (8/4/21, 1:10 p. m. EDT): la gerociencia es una investigación general sobre qué hace que el envejecimiento sea un factor de riesgo y no es específico de la sangre, como se informó originalmente.

Ilustración fotográfica de Newsweek; Imágenes de origen: Fuente de la imagen/Getty; Robyn Mac/Getty en la revista

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A review of studies on donor age for whole blood transfusions reported that blood from donors under the age of 20 years, when compared to donors aged 20 – 60 years, resulted in a modestly higher risk of death in the recipients . However, other studies have found no effect of age.

Can plasma reverse aging

Plasma exchange could be the key to unlocking the body's regenerative capacities. Summary: A new study reveals that replacing half of the blood plasma with a mixture of saline and albumin reverses signs of aging and rejuvenates muscle, brain and liver tissue in old mice.

What happens with blood transfusion

During a blood transfusion, a healthcare professional will place a small needle into the vein, usually in the arm or hand. The blood then moves from a bag, through a rubber tube, and into the person's vein through the needle. They will carefully monitor vital signs throughout the procedure.

Video: can blood from young slow aging