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Como neurocientífica interesada en la conciencia y madre de un bebé, a menudo me pregunto qué tipo de mundo experiencial ha estado disfrutando mi pequeño Max desde que llegó a este mundo.

Habiendo celebrado su primer cumpleaños esta semana, ahora da unos pasos tambaleantes y muestra una personalidad clara con un amor insaciable por las pelotas y los perros (de hecho, “perro” es su única palabra descifrable hasta el momento).

Max dando algunos de sus primeros pasos tambaleantes en su reciente primera fiesta de cumpleaños.

Hoy, la reconocida revista Science publicó un nuevo estudio que pretende proporcionar la primera evidencia neurocientífica de que los bebés son realmente conscientes. La importancia de este hallazgo puede debatirse en muchos niveles.

¿Cuándo surge la conciencia humana?

No me sorprende en absoluto que los niños de 12 a 15 meses tengan respuestas cerebrales consistentes con estar conscientes, simplemente porque parece inconcebible que un niño de esa edad y repertorio de comportamiento pueda estar inconsciente.

Cuando el pequeño Max grita, nunca cuestiono si realmente está experimentando dolor o si sus gritos son una simple reacción automática que desencadena una respuesta vocal, independientemente de cualquier sensación de su parte.

Sospecho que la mayoría de los lectores compartirían mi opinión de que los bebés de un año tienen una experiencia consciente. Del mismo modo, imagino que la mayoría cuestionaría la idea de que la conciencia pueda acompañar (o incluso preceder) al momento de la fecundación.

Si compartes estas creencias, entonces la pregunta del millón es: ¿CUÁNDO surge la conciencia?

¿Viene con un estallido, después del cual el embrión o el bebé se vuelven conscientes, cuando antes no había nada? ¿Podría la conciencia emerger gradualmente desde el momento de la concepción o más tarde?

Si cree que es un proceso gradual, ¿continúa a lo largo de la vida con un “pico” de conciencia? ¿Existe un punto definido de manera similar en el que se produjo el máximo desarrollo de la conciencia, después del cual se erosiona gradualmente?

No es un accidente que esté presentando estas alternativas como simples declaraciones de creencias. Los lectores pueden estar interesados ??en saber que, hasta ahora, mi certeza inquebrantable de que mi bebé Max, de un año, está consciente no ha sido respaldada por una sola pizca de evidencia científica.

De hecho, el famoso filósofo Daniel Dennett aún sostiene que es imposible para cualquiera de nosotros saber con certeza si los adultos, y mucho menos los niños, que nos rodean son en realidad zombis que simplemente "aparentan" estar conscientes. Dennett tiene razón en que todavía no tenemos forma de probar con 100% de certeza que tus amigos no son zombis.

¿Qué es la “evidencia” científica de la conciencia?

Dado que no es posible refutar la existencia de zombis con la ciencia, es importante comprender primero dónde se encuentra la ciencia de la conciencia en 2013.

Si bien se reconoce que sigue habiendo una falta de acuerdo universal, ahora hay una creciente evidencia de que la experiencia consciente parece ir acompañada de una actividad cerebral muy extensa, tanto en duración como en distribución.

El nuevo artículo de Science, y muchos otros estudios que intentan identificar el escurridizo "correlato neuronal de la conciencia", utilizan un tipo de ilusión llamada "enmascaramiento". Esto implica presentar una imagen brevemente en una pantalla antes de reemplazarla con una segunda imagen o textura.

Se sabe que las personas generalmente informan haber visto la primera imagen si el intervalo de tiempo entre la primera y la segunda imagen es superior a 100 milisegundos, pero informan que no se dan cuenta si el intervalo es inferior a 50 ms.

Las cosas se vuelven más interesantes entre la ventana de 50 a 100 ms, cuando las personas a veces informan que están conscientes y otras veces no. Solo en los ensayos, las personas informan que las respuestas neuronales a los estímulos persisten y se extienden a las áreas de su cerebro ubicadas detrás de su frente.

En los casos en que no se informa de una conciencia consciente, las respuestas neuronales son de muy corta duración y se limitan a un área relativamente pequeña del cerebro dedicada al procesamiento visual temprano.

En el nuevo estudio, los autores muestran que esta firma neuronal de la conciencia se observa en bebés de 12 a 15 meses de edad y, en menor medida, pero aún claramente visible, en bebés de hasta cinco meses.

Una foto de Susie, que ahora tiene cuatro años, participando como un bebé de cuatro meses en un estudio de EEG separado realizado aquí en Melbourne. Un estudio de Science publicado hoy afirma haber identificado un marcador neural de la conciencia en bebés de 5 a 15 meses utilizando una tecnología de EEG similar (para cualquier persona preocupada por si estaba estresada por su primera experiencia como científica de bebés, puede que le agrade saber que dormido durante la mayor parte del experimento).

Sin entrar en las sutilezas de los resultados, para mí el hallazgo más interesante de este artículo es el indicio de que los signos de conciencia parecen estar reducidos y más lentos en los bebés de cinco meses. Si bien los autores informan esto claramente en el documento, optaron por no resaltarlo en la discusión ni sacar ninguna inferencia de este hallazgo.

En mi comunicación personal con el autor principal del estudio, el Dr. Kouider reconoció que los resultados son de hecho consistentes con una forma reducida o diferente de experiencia consciente en estos bebés de cinco meses, algo que él especuló podría ser similar a la "preconsciencia", una concepto que ha explorado previamente en un interesante artículo de revisión publicado en TICS en 2010 (se puede acceder a este y otros artículos a través de la página de inicio del Dr. Kouider).

De manera simplista, la idea es que las características básicas del entorno, como el color y la intensidad de la luz, pueden experimentarse pero sin el significado y las emociones ricas y complejas que son fundamentales para las experiencias de conciencia reportadas por los adultos.

En muchos aspectos, la mayor importancia de este artículo es que proporciona la primera contribución neurocientífica clara al debate sobre si los bebés son conscientes.

Como madre y científica, espero con genuina anticipación leer los desarrollos futuros en esta búsqueda para comprender las experiencias internas de los miembros más jóvenes de nuestra especie.

¿A qué edad es consciente un niño?

La respuesta tentativa a la pregunta guía es que los niños se vuelven conscientes entre los 12 y los 15 meses (+/-3 meses).

¿Los bebés son conscientes de su propia existencia?

Con sus movimientos descoordinados y ojos desenfocados, los recién nacidos pueden parecer bastante despistados sobre el mundo. Pero una nueva investigación encuentra que desde el momento en que nacen, los bebés son muy conscientes de sus propios cuerpos.

¿Los bebés tienen una mente inconsciente?

Quieren sus acciones. Recuerde, los niños pequeños exploran a través del movimiento todo el tiempo. Disfrute este tiempo con su bebé y su niño pequeño mientras se autoconstruyen con su mente absorbente inconsciente. Disfrute la transición con ellos mientras pasan de su mente absorbente inconsciente a una consciente.

¿En qué momento los bebés son conscientes de sí mismos?

En algún momento entre los 15 y los 24 meses, los niños dan un gran paso hacia la autoconciencia. En un experimento conocido como la "prueba del colorete", las madres frotaron un poco de colorete en la nariz de sus hijos y los colocaron frente a un espejo.

Video: when do babies have consciousness