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Es media tarde de un viernes en el patio del complejo de apartamentos Troy East, a una cuadra del campus de la USC, y Jack Jablonski está de pie.

Está en medio de una sesión de rehabilitación y está atado a un equipo en el pecho, la cintura y los tobillos, con los brazos apoyados en una bandeja que sobresale de una placa pectoral.

Llegar a este punto requiere mucho esfuerzo para Jablonski y sus dos entrenadores, Alicia Villarreal y Brent Brayshaw. Lo han movido de su silla de ruedas a una mesa de masajes y han estirado vigorosamente cada parte de su cuerpo desde los hombros hasta el tendón de Aquiles durante media hora. Siempre sentado en una silla de ruedas significa que los músculos de Jablonski están tensos.

Lo hacen tres veces por semana, dos horas cada sesión. Cada día tiene un enfoque diferente, que puede incluir estar de pie, estirarse, andar en bicicleta y ejercicios básicos. Hoy es viernes, entonces lo estiran, y lo estiran bien.

“Hoy es el día de 'hacer que todo duela'”, dice Jablonski, recostado sobre la mesa mientras Brayshaw estira los hombros y Villarreal trabaja de rodillas, tratando de estimular el flujo sanguíneo. Vigoroso no es una hipérbole.

"¿Listo? Uno, dos, tres”, dice Brayshaw mientras mueve a Jablonski a un asiento en el equipo. Lo repite dos veces más, moviendo con cuidado el cuerpo del exjugador de hockey de 6 pies y 2 pulgadas.

Finalmente, Jablonski está allí, de pie sobre sus propios pies. Aún así, tiene que esperar mientras le toman la frecuencia cardíaca y la presión arterial. Si cualquiera de los dos es demasiado alto y comienza a sentirse mareado, tiene que volver a sentarse.

Hoy todo está bien y Jablonski está de buen humor.

“Se siente bien ser más alto que todos”, dice Jablonski. “Mido 6 pies 2”.

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Érase una vez, Jablonski volaba por las pistas de hockey.

Jack Jablonski de niño con su padre, Mike. Jablonski aprendió a patinar cuando tenía tres años. Foto cortesía de la familia Jablonski.

Al crecer en Minnesota, Jablonski hizo lo que la mayoría de los niños hacían y aprendió a patinar a una edad temprana. Su padre, Mike, le enseñó cuando tenía tres años y luego se dedicó a los deportes. Jugó béisbol, tenis y golf, pero nada podía vencer al hockey, el deporte "pan con mantequilla" del estado.

Y también era bueno en eso, era el mejor de su clase. Tuvo una temporada de 50 goles el año anterior a la escuela secundaria para su equipo Bantam-A, una liga de menores de 15 años, en un estado que habitualmente produce los mejores jugadores jóvenes de hockey del país. Soñaba con jugar en la NHL y estaba en camino de jugar para un equipo de la División I en la universidad.

“Me apasionaba marcar goles”, dijo Jablonski. “Y era muy bueno en eso cuando jugaba”.

Cuando jugaba. El uso del tiempo pasado es sorprendente y desalentador, una comprensión de que el juego que amaba le fue arrebatado trágicamente.

La fecha fue el 30 de diciembre de 2011. Jablonski estaba en segundo año de secundaria en Benilde-St. Margaret's en St. Louis Park, Minn., jugando en el juego de campeonato de un torneo festivo contra su rival Wayzata High School. Sus padres estaban en las gradas.

El juego estaba empatado 2-2 con 14 minutos restantes en el tiempo reglamentario. Jablonski ya había marcado un gol, y ahora se estaba poniendo intenso.

“Estábamos jugando contra nuestros rivales”, dijo Jablonski. “Había mucho en juego”.

Saliendo al hielo, Jablonski tomó el disco en su zona defensiva y patinó sobre el hielo en un dos contra dos. Pasó a un defensor e intentó cabecear a la red, pero fue cortado. Así que Jablonski se volvió hacia las tablas, buscando pasar. Mientras lo hacía, el jugador que acababa de pasar lo golpeó en el hombro derecho. Simultáneamente, otro defensor que Jablonski no vio clavó su codo en el cuello de Jablonski, enviando a Jablonski de cara a las tablas.

Mientras Jablonski yacía sobre el hielo, su madre, Leslie, esperó a que se levantara. Odiaba ver a su hijo estrellarse contra las tablas, pero él siempre se levantaba.

Jablonski juega en un juego de la escuela secundaria. Su carrera en el hockey terminó trágicamente por un golpe que lo paralizó. Foto cortesía de la familia Jablonski.

“Empiezas a contar”, dijo. "Levantarse; levantarse."

Pero esta vez sería diferente. La arena quedó en silencio. El pánico se instaló en las caras de todos. Leslie estaba en estado de shock. Mientras Mike fue a ver a su hijo, ella se quedó atrás, temerosa de lo que pudiera descubrir. Finalmente, fue hacia él y escuchó las palabras que la devastaron.

“Él me miró y dijo: 'Mamá, no puedo sentir mis piernas'”, dijo. “Casi me caigo encima de él”.

Recuerda la desesperación de las horas que siguieron: el viaje al hospital mientras colgaba a su hijo en una camilla, escuchando que podría estar paralizado, que podría ser tetrapléjico.

Y recuerda cuando la realidad se hizo presente un par de días después, de pie junto a la cama de su hijo a las 2 am cuando él se volvió hacia ella.

"Estoy paralizado, ¿no?" le preguntó a su mamá.

La pregunta la aplastó, al igual que su respuesta.

—Sí, Jack —dijo ella. "Usted está."

La lesión, una "lesión completa" en las vértebras C5 y C6 de Jablonski, cortó todo lo que era vital para la movilidad y el movimiento en su cuello. Se perdió toda sensación por debajo del nivel de la lesión.

“Tendrá suerte si dobla el brazo derecho”, le dijeron los médicos a Jablonski. "Tu brazo izquierdo no se va a mover, de verdad".

“Te lo dijimos”, agregaron. “Demuéstranos que estamos equivocados”.

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En una semana, Jablonski ya lo había hecho, capaz de intentar abofetear a su hermano, Max. Pero había mucho más en esa semana, en los días iniciales que Jablonski yacía en la cama del hospital, su vida cambió para siempre.

La ex estrella de hockey Jeremy Roenick visita a Jablonski en el hospital en los días posteriores a su lesión. Roenick fue solo uno de los muchos visitantes que brindaron su apoyo a Jablonski. – Foto cortesía de la familia Jablonski.

En Minnesota y en todo el país, su historia explotó. Estaba en todas las noticias, en la portada de Yahoo. Un flujo ininterrumpido de familiares y amigos pasaban a verlo. Los jugadores de Minnesota Wild, el equipo de su ciudad natal, lo visitaron, al igual que otros equipos de la NHL cuando se detuvieron para jugar contra Wild. Su historia llegó incluso al escalón más alto de las leyendas del hockey. Wayne Gretzky llamó. También Bobby Orr. Jeremy Roenick cambió sus planes de volar a Minnesota.

La comunidad de hockey está muy unida, donde todos se conocen. Y se unieron alrededor de los Jablonski casi de inmediato, ayudando a recaudar fondos para renovar la casa de la familia y comprar una camioneta para adaptarse a la condición de Jablonski.

“Muchos padres de hockey se dieron cuenta de que podría haber sido su hijo”, dijo Leslie. “Todos simplemente se reunieron a nuestro alrededor”.

A su vez, Jablonski se mantuvo optimista. Atado en un halo, un anillo de metal fijo alrededor de su cabeza, saludó a cada visitante con una sonrisa, asegurándose de que estuvieran cómodos. Le preocupaba cómo se sentía el tipo que dio el golpe a pesar de que era él quien estaba paralizado (el jugador visitó a Jablonski y recibió su perdón).

Y por más devastada que se haya sentido Leslie, no tuvo más remedio que abrazar la actitud de su hijo.

“Ver a su hijo acostado en una cama de hospital con un halo alrededor de la cabeza, podría haber estado tan enojado, pero no lo estaba”, dijo Leslie. “Lo único que podíamos hacer era unirnos a él y ser positivos. Eso se volvió contagioso. Por eso está donde está hoy”.

El verano posterior a su lesión, Jablonski comenzó a establecer metas para sí mismo, para su recuperación. ¿Su primera? Volviendo a la escuela secundaria como junior. Ese verano, además de cuatro o cinco horas de terapia intensiva al día durante cuatro o cinco días a la semana, Jablonski trabajó para ponerse al día con todas las clases que perdió, y lo hizo.

“Ese fue un gran trampolín para volver a la normalidad”, dijo Jablonski.

***

En 1981, el ex nadador estadounidense de la USC Mike Nyeholt se rompió el cuello en un accidente de motocicleta, dejándolo tetrapléjico. Eso inspiró al antiguo compañero de cuarto de Nyeholt en la universidad, Ron Orr, a iniciar Swim With Mike, un programa de becas para atletas con discapacidades físicas. Hasta la fecha, el programa, que paga la matrícula completa, ha recaudado más de $18 millones y ha otorgado casi 200 becas a estudiantes de 97 universidades diferentes.

Y Swim With Mike encontró a Jablonski, quien se enteró de la beca cuando los Anaheim Ducks lo visitaron en el hospital. A partir de ahí, Orr se reunió con Jablonski y su padre y fue vendido por el personaje de Jablonski.

“Jack ejemplifica para qué se creó la beca”, dijo Orr. “La forma en que aceptó su situación y vivió con ella y se adueñó de ella. Es más maduro que su edad”.

Hoy, Jablonski es estudiante de segundo año en la USC, con especialización en comunicación y especialización en estudios de medios deportivos. Es uno de los 12 becarios de Swim With Mike en la Universidad.

Eligió USC después de visitar su último año de secundaria y enamorarse de ella. Le encantaba el clima cálido: el cuerpo de Jablonski no puede regular la temperatura corporal, por lo que sus músculos se tensan en el frío invierno de Minnesota. Le encantaba la solidez académica que ofrecía la USC y la oportunidad de vivir en la capital mundial de los medios de comunicación como estudiante de comunicación.

Y se está aprovechando de estos aspectos. Han pasado más de cinco años desde la lesión y, a pesar del diagnóstico paralizante, Jablonski está viviendo la vida universitaria al máximo.

Va a clase como todo el mundo, desplazándose solo en una silla de ruedas motorizada. Puede usar su dedo meñique para enviar mensajes de texto, sus manos para chocar los cinco o darse la mano.

Aún así, existen límites que le imponen las lesiones: las acciones mundanas que pueden convertirse en desafíos, ya sea abrir puertas, comer solo, vestirse o prepararse para ir a la cama.

“Los espasmos pueden sacarme el zapato de una patada, o mi pie puede caerse y no siempre puedo levantarlo y ponerlo en mi reposapiés”, dijo Jablonski. “Mis pantalones necesitan ajustarse o mi camisa sí. Sea lo que sea, la vida diaria, día a día. El noventa y cinco por ciento de lo que hace un humano normal, no puedo hacerlo.

Jablonski con sus hermanos de fraternidad – Foto cortesía de la familia Jablonski.

Es por eso que Jablonski está agradecido por el sistema de apoyo que tiene. Un cuidador vive con él las 24 horas del día, los 7 días de la semana, atendiendo sus necesidades. En su segundo semestre, Jablonski se comprometió con la fraternidad Tau Kappa Epsilon, vinculándolo con 130 hermanos para formar un grupo de amigos y ayudarlo a superar sus días.

“Si no fuera por TKE, no sé dónde estaría”, dijo. “No sé si todavía estaría aquí solo por el grupo de amigos que he desarrollado”.

Pero la rutina de Jablonski va más allá de su clase y su fraternidad. Acaba de terminar su segunda temporada de pasantía para Los Angeles Kings: el año pasado como pasante de relaciones públicas y este año trabajando para su equipo de comunicaciones presentando un podcast posterior al juego. Está acreditado para cada juego en casa, mirando desde el palco de prensa.

“Nunca quise dejar el juego después de lesionarme”, dijo Jablonski. “Simplemente me hizo querer estar más con eso”.

Jablonski con Roenick. Los dos se han unido desde la lesión de Jablonski. Foto cortesía de la familia Jablonski.

También dedica tiempo a su fundación, la Jack Jablonski Bel13ve in Miracles Foundation (el 13 era su número de camiseta), una organización benéfica creada para apoyar la recuperación de lesiones de la médula espinal. Lanzada en el primer aniversario de su lesión, la fundación se asocia con Mayo Clinic, uno de los hospitales de mayor reputación en el país. En noviembre pasado, en un evento de recaudación de fondos durante un juego Wild, la fundación recaudó más de $350,000.

La Clínica Mayo está gastando el dinero en investigaciones y estudios que Jablonski espera que algún día curen las lesiones de la médula espinal. Una posibilidad es lo que se llama "estimulación epidural", que según Jablonski está dando resultados.

Él tiene la misión de llevar esto a cabo, para el aprecio de su madre.

“Aquí está él, un estudiante universitario, tratando de mantenerse en el juego de hockey, yendo a la escuela y a clases al otro lado del país y aún tratando de mantenerse involucrado para aumentar los estudios”, dijo Leslie. "Es alucinante".

Si la vida fuera justa, Jack Jablonski estaría jugando hockey para un programa de la División I en este momento. Si las cosas malas no le sucedieran a la gente buena, Jablonski todavía estaría volando por las pistas de hockey, anotando goles y celebrando con sus compañeros de equipo.

Aunque esa es la cosa. A veces, su historia se modifica por alguna razón desconocida, y cómo escribe el resto depende de usted.

Para Leslie, no pasa un día sin que desee que esto nunca le haya sucedido a su hijo.

“Siempre te preguntas cómo sería la vida de otra manera”, dijo.

Pero Jablonski ha abrazado lo que la vida le ha dado, y no solo está actuando. Es honesto sobre el viaje que ha emprendido y está dispuesto a hablar sobre su lesión traumática hasta el punto de hacer bromas al respecto, según Amy MacRae, una amiga cercana.

“Es muy sencillo”, dijo MacRae, estudiante de segundo año de periodismo. “Él conoce su situación y no trata de endulzarla”.

MacRae cree que la apertura de Jablonski es uno de sus mejores atributos, ya que permite que otros en situaciones similares busquen conectarse con él y obtener inspiración de él.

“Él sabe que es horrible, pero su vida seguirá adelante”, dijo MacRae. “Su vida no ha terminado. Todavía está vivo.

Jablonski en una bicicleta especializada mientras sus entrenadores, Alicia Villarreal y Brent Brayshaw, observan – Katie Chin | Troyano diario

Oh, está vivo, más que vivo, y cualquiera que pase suficiente tiempo con él puede ver la evidencia. Lo ves en su determinación, en su positividad siempre brillante que comenzó desde el primer día de la lesión y aún emana, brillante como siempre. Lo ves en su deseo de permanecer involucrado en el juego de hockey, en su fundación donde está usando la fama y la atención de los medios para ayudarse no solo a sí mismo, sino también a todos los afectados por una lesión de la médula espinal. Y lo ves durante sus sesiones de rehabilitación tres veces por semana, en el esfuerzo que pone solo para ponerse de pie y mover los brazos.

Sus brazos se han vuelto más fuertes, dicen sus entrenadores. Y cada vez que Leslie lo ve, se ve "más y más fuerte". Jablonski no duda de que volverá a caminar, pero sabe que las posibilidades son escasas. Y, sin embargo, aquí está, sigue luchando, sigue viviendo, sigue soñando. El golpe por el costado en un partido de hockey del torneo de vacaciones puede haberle quitado la movilidad a Jablonski, pero ha sacado lo mejor de él.

“Si hay un lado bueno en una tragedia”, dijo Leslie, “lo hemos visto”.

Video: jack jablonski hit